Les Oreilles D'Aile Des Papillons Peuvent Détecter Les Oiseaux

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De petites oreilles sur les ailes d'une espèce de papillon détectent des sons de fréquences différentes.

Une nouvelle étude suggère qu'une espèce de papillon munie de minuscules oreilles sur ses ailes peut faire la distinction entre les sons aigus et aigus, éventuellement comme moyen d'écouter les oiseaux voisins.

Les scientifiques pensaient que les papillons étaient sourds jusqu'en 1912, année de l'identification des premières oreilles. Les chercheurs n’ont examiné l’anatomie et la physiologie des oreilles de papillons que depuis une dizaine d’années, qu’ils trouvent très diversifiées et présentes chez plusieurs espèces de papillons.

La dernière découverte a été faite avec le papillon morpho bleu (Morpho peleides), qui brille par sa coloration d’ailes bleu vif lorsqu’elle se déplace en Amérique centrale et en Amérique du Sud.

Configuration simple

Les scientifiques savaient, grâce à des recherches relativement récentes, que le morpho avait des oreilles simples. Dans cette nouvelle étude, Kathleen Lucas de l’Université de Bristol en Angleterre et ses collègues s’intéressaient à la membrane auditive aux allures étranges qui se trouve à la base de l’aile du morpho bleu. La membrane tympanale, comme on l'appelle, est de forme ovale avec un dôme en son centre qui ressemble au jaune au centre d'un œuf au plat, a déclaré Lucas.

Des ondes sonores provenant, par exemple, de feuilles crépitantes ou d'un oiseau chantant frappent la membrane et se transforment en impulsions nerveuses par les organes sensoriels voisins. Ces impulsions sont captées par les cellules nerveuses.

Pour comprendre comment la membrane d'œuf au plat aidait le papillon à entendre, les chercheurs ont joué des sons de fréquences variées dans les limites de l'audition estimée du papillon, entre 1 000 et 5 000 Hertz. À titre de comparaison, notre plage d’audition s'étend de 20 Hz à 20 000 Hz, bien que la plupart des paroles se situent entre 100 Hz et 4 000 Hz.

Lors des mini-concerts, l’équipe a utilisé un rayon laser minuscule pour balayer la surface de la membrane de plusieurs papillons morpho. Ils ont trouvé des sons de basse fréquence entre 1 000 Hz et 5 000 Hz, ce qui a permis aux vibrations de se concentrer sur un point situé sur la membrane externe. Des sons plus fréquents, supérieurs à 5 000 Hz, ont provoqué la vibration de la membrane entière, y compris de la structure du dôme.

Globalement, la membrane vibrait davantage avec des fréquences plus basses, a déclaré Lucas. Et les mesures des réponses nerveuses suggèrent que l'oreille du papillon est extrêmement sensible à de tels lancers. Pris ensemble, les enregistrements de vibration et de nerf suggèrent que ce papillon puisse distinguer différentes hauteurs, bien que des recherches supplémentaires soient nécessaires pour confirmer cette capacité.

"Peu d’oreilles sont capables de faire cela", a déclaré Lucas à WordsSideKick.com. "La mite oreille est une oreille simple qui répond; elle écoute une certaine plage de fréquences, et quelle que soit la fréquence à laquelle elle se trouve dans cette plage, [la mite] l'entend et déclenche une réponse d'échappement."

Pour quel usage?

Quant à savoir pourquoi le papillon morpho aurait besoin de telles oreilles expertes, Lucas pense qu'ils pourraient aider les papillons à déterminer si les oiseaux sont sur le point d'attaquer. Des sons plus bas indiqueraient le battement des ailes des oiseaux, a déclaré Lucas, ce qui pourrait signaler aux papillons de tourner la queue et de s'envoler.

Si le papillon détectait des fréquences plus élevées, comme celles des chants d'oiseaux, il signalerait au papillon de rester au repos, une posture qui le dissimule. La coloration bleue du papillon ne couvre que l'intérieur des ailes et n'apparaît donc qu'en vol. Au repos, les ailes fermées, le papillon ne montrerait que sa coloration brune et terne.

La recherche est détaillée dans un numéro récent du Journal of Experimental Biology.

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