Les Caméléons: Maîtres Du Déguisement Ou De L'Étalage?

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Qu'est-ce qui a motivé l'évolution de la capacité du caméléon à changer de couleur - camouflage ou communication?

Dans la culture populaire, les caméléons sont considérés comme des maîtres du déguisement. Ils peuvent rapidement changer la coloration de leur corps et s'intégrer ainsi à leur environnement. Mais les caméléons peuvent également modifier leur apparence lorsqu'ils expriment une agression et, dans le cas des hommes, lorsqu'ils font la cour à une femme. Alors, qui a motivé l'évolution de la capacité du caméléon à changer de livrée - camouflage ou communication?

Si camouflé, on pourrait prédire que les espèces vivant dans des environnements avec une plus grande variation de couleur - plus riches en nuances de brun et de vert - devraient avoir une plus grande capacité de changement de couleur. Mais quand on a mesuré le changement de couleur chez 21 espèces de caméléons nains, Devi Stuart-Fox de l’Université du Witwatersrand et Adnan Moussalli de l’Université du KwaZulu Natal, en Afrique du Sud, ne trouvaient que peu d’information à l’appui de cette prédiction.

Les enquêteurs ont organisé des compétitions entre les mâles au sein de chaque espèce et, à l'aide d'algorithmes modélisant des systèmes visuels, ont mesuré la visibilité d'un caméléon aux autres caméléons - et à des oiseaux sauvages affamés. Comme on le voit à travers les yeux des caméléons, ainsi que de ceux de leurs prédateurs aviens, plus le spectre de couleurs d'un caméléon est grand, plus il se démarque.

Il ne fait guère de doute que les caméléons, en présence de prédateurs, peuvent adopter la teinte de leur arrière-plan et ainsi se cacher, mais cette étude suggère que, du moins chez certaines espèces, les changements de couleur frappants des lézards sont avant tout des signaux, et non des manteaux.

L'étude a été détaillée dans le journal Biologie PLoS.

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