Les Changements Climatiques Ont Éliminé Les Mammouths Laineux Et Les Chats À Dents De Sabre

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Les scientifiques affirment que le changement climatique a anéanti les mammouths laineux et les chats à dents de sabre.

Les recherches suggèrent que les changements climatiques ont joué un rôle majeur dans les extinctions massives de mammifères, tels que les mammouths laineux et les chats à dents de sabre, au cours des 50 000 dernières années.

Il y a entre 50 000 et 3 000 ans, 65% des espèces de mammifères pesant plus de 97 kg (44 kg) ont disparu, ainsi qu'une fraction inférieure de petits mammifères.

"La raison pour laquelle ces espèces ont disparu en si grand nombre fait l'objet de vives discussions depuis plus d'un siècle", a déclaré le chercheur David Nogues-Bravo, géographe à l'université de Copenhague au Danemark.

Il y a 50 000 ans, le climat mondial a commencé à se refroidir et à s'assécher, atteignant des conditions glaciaires complètes, 21 000 ans avant le présent. Depuis lors, le climat s'est réchauffé, offrant aux populations de nouvelles possibilités de coloniser la planète.

Une équipe internationale de scientifiques scrutant de plus près ces fluctuations suggère maintenant que plus le climat est touché, plus les taux d'extinction observés sont élevés.

"Jusqu'à présent, les preuves globales à l'appui de l'argument du changement climatique faisaient défaut", a déclaré Nogues-Bravo.

Le défi était que, avec les preuves antérieures, les scientifiques devaient démêler l’impact que l’arrivée de l’homme pouvait avoir, ainsi que déterminer les taux d’extinction de masse réels et le moment précis où les extinctions et les changements climatiques se produisaient.

Le climat a emporté les grands et les petits mammifères

Pour résoudre ce problème, les chercheurs ont analysé les données au niveau mondial.

"En traitant le problème à l'échelle mondiale, nous ajoutons une nouvelle dimension au débat en montrant que l'impact du changement climatique n'était pas égal dans toutes les régions", a expliqué Nogues-Bravo.

Par exemple, en Afrique, le climat a changé dans une moindre mesure, ce qui correspond à un moins grand nombre d'animaux en voie de disparition. Cependant, en Amérique du Nord, de plus en plus d’espèces ont disparu - y compris le castor géant, le terrible loup et le sol paresseux -, ce qui correspond à un degré plus élevé de changement climatique.

Leurs résultats, qui relient le changement climatique aux extinctions de mammifères, sont également cohérents pour différentes tailles d’animaux, ce qui renforce leur argumentation. Les scientifiques ont généralement supposé que les humains avaient un impact principalement sur les populations de grands mammifères, qu'ils chassaient comme gibier, alors que le changement climatique aurait un impact sur les petits et les grands animaux.

Ces découvertes sont "suggestives", a déclaré Eric Scott, conservateur en paléontologie au musée du comté de San Bernardino en Californie, qui n'a pas participé à cette étude. "Il fait un assez bon travail de promotion de l'idée du changement climatique comme facteur de causalité, mais il reste encore beaucoup de travail à faire ici."

Les chercheurs ont constaté que la seule exception potentielle à cette tendance concernait l’ensemble de l’Amérique du Sud, qui avait en moyenne un changement climatique relativement faible mais un taux élevé d’extinctions de mammifères. Cependant, Nogues-Bravo a noté que la plupart des extinctions de mammifères détectées jusqu'ici provenaient du sud de l'Amérique du Sud, qui a également connu un changement climatique important.

"Nos résultats sont donc cohérents et montrent toujours que les régions méridionales de l'Amérique du Sud ont subi d'importants changements climatiques et [un] grand nombre d'extinctions", a-t-il déclaré.

Comment les extinctions ont varié

Ces découvertes suggèrent non seulement que le climat pourrait avoir contribué à l'extinction des mammifères, mais montrent également comment cet effet pourrait varier selon les régions et les continents.

"Bien que le changement climatique ne soit pas le seul facteur d'extinction, passé, présent ou futur, nous ne pouvons en aucun cas négliger le fait que le changement climatique est un acteur essentiel pour comprendre les extinctions passées et futures d'espèces", a déclaré le chercheur Miguel Araújo au Musée national des sciences naturelles en Espagne.

À l’avenir, les chercheurs ont indiqué qu’ils souhaiteraient mieux intégrer l’impact que les humains pourraient avoir sur ces extinctions dans ces analyses. Les défis rencontrés réunissent de nombreuses disciplines scientifiques différentes, telles que l'archéologie, l'anthropologie, la climatologie, l'écologie, la biologie évolutive et la biogéographie, afin d'apprécier pleinement l'interaction résultante entre l'homme et d'autres effets, a déclaré Nogues-Bravo.

Les scientifiques détailleront leurs découvertes dans un prochain numéro de la revue Evolution.

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