Détecteur De Danger Trouvé Chez La Souris

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Une odeur de phéromone d'alarme envoie des frissons figuratifs dans la petite colonne vertébrale d'une souris.

Une odeur de phéromone d'alarme envoie des frissons figuratifs dans la petite colonne vertébrale d'une souris.

Les animaux en détresse libèrent de telles phéromones, qui servent d'avertissements à leurs semblables. Mais la façon dont les souris - ou d’autres mammifères - détectent les produits chimiques est inconnue.

Les chercheurs ont découvert que le détecteur de danger de la souris est un mystérieux ensemble de cellules sensorielles situées au bout du nez, appelé ganglion de Grueneberg. La structure a été décrite pour la première fois il y a 35 ans, mais a été largement ignorée depuis.
En 2005, cinq équipes de recherche ont découvert de manière indépendante que le ganglion de Grueneberg était directement connecté au système olfactif et la course était lancée pour déterminer sa fonction.

Certains scientifiques ont pensé que cela permettait aux souriceaux de reconnaître leur mère, peut-être à partir de signaux chimiques dans le lait. Puis Julien Brechbühl, sa conseillère diplômée Marie-Christine Broillet de l'Université de Lausanne en Suisse, et un collègue ont remarqué que les minuscules poils sensoriels de la structure étaient recouverts de couches protectrices de collagène et de kératine, perméables uniquement à des molécules solubles dans l'eau et très volatiles, comme certains composants du laitou phéromones d'alarme.

Les chercheurs ont rapidement découvert que les tranches de tissu de Grueneberg répondaient aux alarmes de phéromones, mais non au lait de souris ou aux sécrétions mammaires. Comme test final, ils ont libéré la phéromone d'alarme dans des cages avec des souris normales et les ont regardées se blottir contre le mur du fond. Mais après avoir coupé la connexion du ganglion de Grueneberg au système olfactif, les souris n’ont pas détecté le produit chimique. Pourtant, disent les chercheurs, les souris n’ont eu aucun mal à trouver des biscuits… ni leurs mamans.

Les résultats ont été détaillés dans le journal Science.

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