Deep Mystery: Comment Les Énormes Baleines Chassent Les Calmars Géants

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Après un dîner de tacos, de bière et de rhum sur un navire de recherche, les scientifiques décident de marquer les deux animaux pour en apprendre davantage sur les prédateurs et leurs proies.

Dans les abysses froids et sombres du Pacifique se cachent des milliers de calmars géants bien nommés (Dosidicus gigas), carnivores agressifs mesurant jusqu’à six pieds de long et pesant 100 livres, surnommés "diables rouges" par les pêcheurs.

Pourtant, même ces créatures peuvent devenir la proie de Léviathans. Les grands prédateurs du monde, les cachalots, ont un appétit vorace pour les calmars, dévorant peut-être 220 milliards de livres par an ou plus, soit à peu près l'équivalent de la récolte annuelle totale de toutes les pêcheries commerciales de la planète.

Pourtant, la façon dont les cachalots chassent le calmar géant est restée un mystère.

Maintenant, en étiquetant électroniquement les deux peuples pour observer leurs habitudes jusqu'à des milliers de pieds sous l'eau, les scientifiques découvrent une version hauturière de «hors de la poêle à frire et dans le feu», avec des calamars fuyant la chaleur relative des eaux de surface pouvant eux-mêmes dans la gueule des baleines.

Tacos et marquage

Le scientifique des sciences de la mer William Gilly de l’Université de Stanford et ses collègues marquaient un calmar géant dans le golfe de Californie, également appelé la mer de Cortez. Par chance, ils ont trouvé le biologiste marin Randall Davis de la Texas A & M University à Galveston et ses collaborateurs en train de marquer des cachalots à proximité.

Après un dîner de tacos, de bière et de rhum à bord du navire de recherche de Davis et de ses collègues, les scientifiques ont décidé de travailler ensemble pour être le premier à suivre simultanément par voie électronique les prédateurs des grands fonds et leurs proies.

"Il est très rare de trouver un endroit comme le golfe de Californie où vous pouvez réellement voir des cachalots avec leur proie", a déclaré Davis. "Je ne peux pas penser à un autre endroit dans le monde où cela serait possible."

Comportement calmar

Le cachalot [image] reste un défi pour les scientifiques à la recherche d'aujourd'hui. Dans le même temps, il reste peu d'informations sur le comportement des calmars géants à l'état sauvage.

"Les cachalots adultes peuvent rester sous l'eau pendant plus d'une heure, mais personne ne sait exactement ce qu'ils font là-bas", a déclaré Davis.

"Il y a quelques années à peine, nous avons découvert une zone dans le centre du golfe de Californie où ces animaux sont probablement reproduits et accouplés", a déclaré Gilly. Le calmar géant ne se rencontre que dans les eaux du Pacifique, du Chili à l’Alaska.

Davis et ses collègues ont cherché des baleines dans leur navire de recherche pendant la journée en écoutant les clics qu’ils ont faits avec des hydrophones ou des microphones sous-marins. Une fois suffisamment rapprochés d'une baleine à la surface, l'équipe a utilisé un pôle en fibre de carbone de 25 pieds pour coller des étiquettes liées à un satellite dans la peau de cinq cachalots.

"Les moments avant le marquage sont peut-être les plus excitants", a déclaré Davis. "Vous pouvez entendre la baleine respirer et, à tout moment, elle peut descendre."

Gilly et ses collègues ont identifié trois calamars géants la nuit, soit en louant leur propre bateau, soit en sortant avec des pêcheurs de Santa Rosalia, une ville côtière de la Basse-Californie qui est le centre de la pêche au calmar du Mexique. Les étiquettes, qui se glissent sous les ailerons de calmar, ont été conçues pour se détacher au bout de deux ou trois semaines, pour flotter à la surface puis pour transmettre les données stockées aux satellites en orbite.

Une profondeur populaire

Pendant la journée, les étiquettes électroniques ont révélé que les calmars marqués passaient environ les trois quarts de leur temps à des profondeurs allant de 600 à 1 300 pieds, mais la nuit, ils passaient au moins la moitié de leur temps dans des eaux peu profondes au-dessus de 600 pieds.

Une explication probable de cette augmentation la nuit est qu’ils suivaient des proies telles que les lanternes bioluminescentes, le krill et d’autres crustacés. Ces petites espèces de proies marines migrent généralement vers la surface après le crépuscule pour se nourrir de phytoplancton ou de la vie marine photosynthétique, et retournent dans des eaux plus profondes pendant la journée pour échapper au thon et aux autres prédateurs qui dépendent de la vue pour chasser plus près de la surface.

Les étiquettes électroniques ont révélé que les baleines passaient les trois quarts de leur temps entre 600 et 1300 pieds jour et nuit, "que les calmars soient là ou non", a déclaré Davis. "C'est peut-être la seule façon pour eux de les attraper, mais personne n'a jamais vu un cachalot se nourrir à l'état sauvage, alors personne ne sait vraiment comment ils capturent leur nourriture."

Curieusement, les calmars effectuent souvent des plongées nocturnes rapides de la surface aux profondeurs que les baleines fréquentent. Les eaux de surface pourraient stresser les calmars, suggère Gilly, peut-être à cause de la chaleur, qui réchauffe à des températures pouvant atteindre 22° C (82° F), ou à cause de sa forte teneur en oxygène.

"Nous proposons que les calmars géants soient plus sensibles à la prédation pendant leur récupération en profondeur immédiatement après une plongée nocturne profonde", a déclaré Gilly. Les chercheurs détaillent leurs conclusions dans le numéro du 12 mars de la revue Série de progrès en écologie marine.

De futures recherches pourraient marquer plus de baleines et de calmars et les suivre toute l'année ", a déclaré Davis. Il y a beaucoup de choses qui restent mystérieuses à propos de ces animaux."

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