La Science Derrière Le Séisme Meurtrier Au Japon

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Le séisme de magnitude 8,9 qui a frappé le japon aujourd'hui a été précédé de plusieurs grands séismes, appelés tremblements de terre, mais il était impossible aux scientifiques de prédire la rupture à venir. La région pourrait voir des répliques d’une magnitude de 7,9 au cours des prochaines années.

Le cinquième tremblement de terre le plus grave jamais enregistré a touché le Japon aujourd'hui (le 11 mars), provoquant l'énorme vague de tsunami qui s'est abattu sur la côte et aurait tué au moins 300 personnes.

Le séisme de magnitude 8,9 a frappé à 14h46. heure locale (12h46 HNE), près de Honshu, au Japon, une île qui compte environ 100 millions d’habitants. Le trembleur de terre était le cinquième des deux derniers jours à frapper la région, et on peut s'attendre à de graves répliques sismiques pendant des mois, voire un an. En dépit des hauts sommets, il n’existait aucun moyen de prédire l’apparition du plus grand séisme au Japon, a déclaré Paul Caruso, géophysicien de la US Geological Survey (USGS) à Golden, dans le Colorado.

"Nous avons toujours de gros tremblements de terre", a déclaré Caruso à OurAmazingPlanet. Tous les scientifiques savaient à l'époque que le séisme de magnitude 6,3 qui a frappé hier était le choc principal, a déclaré Caruso. "Tous les grands tremblements de terre ont un choc estival, mais ils ont tous des répliques." [Couverture continue de la catastrophe au Japon]

Alerte réplique

La règle générale pour les sismologues est que la plus grande réplique d'un séisme sera d'une magnitude inférieure à celle du choc principal, a déclaré Caruso. Cela signifie qu'un séisme de magnitude 7,9 pourrait frapper la région même dans un an. Pourtant, selon l'UGSS, les répliques suivantes frappent déjà le nord du Japon - 35 plus grandes que la magnitude 5,0 et 14 plus grandes que la magnitude 6 -.

Les grandes répliques ne sont pas inhabituelles. En février, une réplique d'une magnitude de 6,6 a éclaté près de Maule, au Chili - près d'un an après le sixième plus grand séisme de l'histoire de son histoire, d'une magnitude de 8,8, dans la même région.

Le tremblement de terre au Japon a éclaté près de la frontière entre les plaques tectoniques du Pacifique et de l'Amérique du Nord, d'immenses dalles mobiles de la croûte terrestre. Le tremblement de terre était un séisme de mégathorte, où la plaque du Pacifique a plongé sous le Japon dans la tranchée du Japon. Le fond marin a été repoussé du Japon et des vagues ont déferlé sur Hawaii et la côte ouest des États-Unis.

"La vitesse des vagues de tsunami en eaux profondes, en haute mer, est à peu près équivalente à la vitesse au sol d'un avion commercial", a déclaré Ken Hudnut, géologue de l'USGS à Pasadena, en Californie.

Selon l'USGS, l'épicentre du séisme avait une profondeur d'environ 24,4 km (24,4 km), ce qui est assez proche de la surface pour déclencher un tsunami.

"Généralement, nous ne sommes pas victimes d'un tsunami à moins d'un tremblement de terre superficiel, et c'est exactement ce qui s'est passé", a déclaré Caruso.

Forocks, pas d'avertissement

Le séisme d’aujourd’hui a été précédé par une série de grands séismes au cours des deux jours précédents, commençant le 9 mars avec un séisme de magnitude 7,2 à environ 40 km et se poursuivant avec trois autres séismes de magnitude supérieure à 6, selon l’USGS.

La dernière carte nationale des risques sismiques au Japon donnait 99% de chances qu'un séisme de magnitude 7,5 au moins frappe la région au cours des 30 prochaines années, a déclaré Robert Geller, géophysicien de l'Université de Tokyo, à Science Magazine, mais le séisme d'aujourd'hui était plus de 100 fois plus puissant.

Les tremblements de terre dans la région sont fréquents, car le Japon se situe le long de la ceinture de feu volatile du Pacifique - une zone étroite autour de l'océan Pacifique où se produisent une grande partie des tremblements de terre et des éruptions volcaniques. Environ 90% de tous les séismes dans le monde et 80% des plus importants se produisent le long de la ceinture de feu.

La tranchée japonaise a connu neuf événements de magnitude 7 ou plus depuis 1973. Le plus important d'entre eux a été un séisme de magnitude 7,8 en décembre 1994, qui a fait 3 morts et près de 700 blessés, à environ 260 km au nord du séisme d'aujourd'hui.. En juin 1978, un séisme de magnitude 7,7, situé à environ 35 km au sud-ouest, avait fait 22 morts et plus de 400 blessés.

Selon l'USGS, l'épicentre du séisme se situait à 373 km au nord-est de Tokyo et à 130 km à l'est de Sendai, à Honshu.

Brett Israel est rédacteur pour OurAmazingPlanet, un site soeur de WordsSideKick.com. Email Brett à [email protected]. Suivez le sur Twitter @btisrael.


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