Dauphins Gardez Un Oeil Sur Tout En Dormant

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Les dauphins continuent à regarder et à écouter même lorsqu'ils sont «endormis».

Les dauphins ont une astuce intelligente qui ne nécessite pas de sauter dans les airs pour pêcher des poissons: ils peuvent surmonter la privation de sommeil et rester constamment vigilants pendant des jours et des jours en reposant la moitié de leur cerveau pendant que l’autre moitié reste consciente.

Parce qu'ils ont besoin de prendre l'air périodiquement et de garder un œil sur leurs prédateurs potentiels, les dauphins ne peuvent pas se pelotonner et sortir la nuit, comme le font les mammifères terrestres. Donc, ils doivent rester un peu conscients et dormir avec le proverbial œil ouvert.

Sam Ridgway, du programme sur les mammifères marins de la marine américaine, s'est demandé si cette vigilance constante ternirait leurs sens, comme le fait le manque de sommeil chez les humains (comme le sait quiconque a passé toute la nuit).

Pour étudier les effets de ce mode de sommeil sur les dauphins, Ridgway et ses collègues ont entraîné deux dauphins à répondre à un bip de 1,5 seconde émis de manière aléatoire sur un fond de signaux sonores de 0,5 seconde. (Les sons étaient suffisamment faibles pour ne pas déranger les dauphins durant la journée, ils nagent autour de leur réservoir, mais le ton aléatoire attirera toujours l'attention des dauphins.)

Même après avoir écouté le ton pendant cinq jours consécutifs, les dauphins ont continué à répondre au bip aussi brusquement qu'au début.

Ensuite, deux des chercheurs, Allen Goldblatt et Don Carder, ont mis au point un test de stimulus visuel pour déterminer si les dauphins étaient aussi vigilants que leurs yeux. Ils ont également continué à voir si les dauphins répondaient aux bips.

Les dauphins ont une vision binoculaire (les yeux assis sur les côtés opposés de la tête). Les chercheurs ont donc formé un des dauphins (appelé Say) à la reconnaissance de deux formes, soit trois barres rouges horizontales ou une barre verte verticale. Ils ont formé Say avec son œil droit en premier.

Les scientifiques ont pensé que, parce que la moitié du cerveau du dauphin serait endormi pendant les tests, Say ne reconnaîtrait que les formes avec l'œil connecté à la moitié consciente de son cerveau. Mais elle leur a fait une surprise: elle a entraîné son œil gauche sur les formes, même si cet œil n'avait pas vu les formes auparavant.

Selon Ridgway, cela signifie que les informations doivent être transférées entre les deux hémisphères du cerveau.

Les dauphins se sont montrés aussi vifs avec leurs yeux qu'avec leurs oreilles: après 120 heures, ils ont encore vu les formes.

Les chercheurs ont examiné le sang des dauphins à la recherche de signes physiques de privation de sommeil, mais n'en ont trouvé aucun.

Les résultats de la recherche sont détaillés dans le numéro du 1 er mai de Journal de biologie expérimentale.

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