Dung Beetle Devours Millipedes

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Les chercheurs décrivent le premier coléoptère de la bouse qui se nourrit exclusivement de mille-pattes.

Une espèce de dendroctone a abandonné ses habitudes de consommation d'excréments au profit des mille-pattes. Et le scarabée ne montre aucune pitié, décapitant souvent l’insecte à jambes longues avant de le dévorer, selon une nouvelle étude.

Appelé Deltochilum Valgum, le coléoptère des excréments est le premier du genre à faire preuve d’un comportement exclusivement prédateur en prenant et consommant des mille-pattes au lieu de manger principalement des excréments ou un mélange d’excréments et d’autres aliments.

Dans le passé, les scientifiques avaient vu le coléoptère saisir des mille-pattes vivants. Mais ils ne savaient pas si cette espèce se spécialisait dans la consommation exclusive de mille-pattes. Trond Larsen de l’Université de Princeton dans le New Jersey et ses collègues ont donc installé des pièges dans une forêt tropicale humide du Pérou, contenant divers aliments, notamment de la bouse, du mille-pattes vivant, du mille-pattes morts, du mille-pattes blessés ou non, des champignons et des charognes.

D. valgum était attiré uniquement par les pièges à mille-pattes, préférant les mille-pattes vivants et blessés aux morts.

La découverte est détaillée cette semaine dans le journal Lettres de biologie.

Sur près de 40 attaques de mille-pattes observées, les chercheurs ont réussi à tuer une personne et ont trouvé sept mille-pattes morts tués par des coléoptères. Trois des mille-pattes tués avaient été décapités. Dans l’ensemble, les coléoptères ont eu tendance à abattre les mille-pattes bien plus gros qu’eux-mêmes. D. valgum est inférieure à un demi-pouce (7,2 à 8 mm, ou la largeur de ses ailes antérieures), la longueur de son repas était de presque 1 à 4 pouces (25 à 110 mm).

Voici comment s'est déroulé le massacre du mille-pattes: Le coléoptère de fumier a d'abord saisi le corps du mille-pattes avec ses pattes postérieure et postérieure. Les pattes arrières de D. valgum sont plus allongés et plus courbés que ceux des autres dendroctones du fumier. Le coléoptère enveloppa étroitement ces jambes grêles autour du corps du mille-pattes.

Une fois saisi, le mille-pattes s'enroule ou s'agite. Quand le balancement s'est estompé, le coléoptère a mordu dans un joint entre les segments du corps du mille-pattes. Le coléoptère a ensuite levé la tête, tout en sciant et en faisant levier au même joint avec des dents dites forétibiales.

Au cours de la mort directement observée, la force de tels leviers a coupé la tête du mille-pattes du reste de son corps.

Les coléoptères n'ont pas dîné sur place, préférant faire glisser les mille-pattes morts vers un autre endroit.

"Après avoir déplacé un mille-pattes tué, les coléoptères ont séparé le reste de son corps en plusieurs morceaux plus petits et ont placé leur tête entièrement à l'intérieur des segments, apparemment pour se nourrir", écrivent Larsen et ses collègues.

Les chercheurs ont constaté que des adaptations mineures du corps de l'insecte entraînaient de grands changements de comportement. Ces adaptations ont probablement évolué du fait de la concurrence avec des espèces apparentées (au moins 80 espèces de doryphores peuvent résider dans la même zone géographique).

La tête a changé. Bien que la plupart des coléoptères possèdent des têtes larges pour les aider à pousser et à mouler des boules de fumier, D. valgum a la tête étroite et allongée pour se nourrir des entrailles du mille-pattes. Et au lieu d’utiliser ses pattes postérieures pour le roulage de bouse, D. valgum utilise une patte arrière plus incurvée pour saisir et tirer un mille-pattes capturé.

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