Crocodiles Nains Divisés En 3 Espèces

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Les crocodiles nains d'afrique sont trois espèces distinctes plutôt qu'une.

En examinant les gènes du crocodile nain d'Afrique, les chercheurs ont découvert que le groupe comprenait trois espèces distinctes plutôt qu'une.

Cette conclusion met fin à un long débat sur la taxonomie de ce groupe, que l'on croyait auparavant constitué de deux sous-espèces étroitement apparentées, et définit également une nouvelle espèce distincte à partir d'échantillons génétiques.

"Dans le passé, les deux populations de crocodiles morphologiquement distinctes étaient considérées comme des genres différents, puis par la suite d'espèces différentes, puis enfin de sous-espèces différentes", a déclaré Mitchell Eaton, responsable de l'étude, du musée américain d'histoire naturelle.

"Nous avons collecté des échantillons en Afrique pour explorer cette question taxonomique, et nous avons constaté de nombreuses divergences évolutives entre les populations du bassin du Congo et de la côte ouest de l'Afrique centrale", a déclaré Eaton. "Nous avons également, de manière inattendue, trouvé une espèce complètement nouvelle en provenance de l'extrême Afrique de l'Ouest. Il pourrait même y en avoir d'autres que nous n'avons pas encore échantillonnées!"

Les crocodiles nains africains du genre Osteolaemus vivent dans les forêts tropicales d'Afrique centrale et occidentale. Les adultes ne mesurent généralement pas plus de 5 pieds de long et sont les plus petits membres vivants de la famille des crocodiliens.

Les trois groupes identifiés dans la présente recherche incluent une espèce du bassin du Congo (O. osborni), une autre du bassin de l'Ogooué en Afrique centrale (O. tetraspis) et la nouvelle espèce de l'Afrique de l'Ouest, qui n'a pas encore été nommée.

Tous ces crocodiles se ressemblent beaucoup et sont tous largement chassés par la population locale comme source de nourriture. En fait, ces animaux fournissent jusqu'à un quart de la viande de brousse non consommée dans certaines régions d'Afrique centrale, mais une chasse excessive pour approvisionner les marchés commerciaux de «viande de brousse» peut menacer de nombreuses populations de disparaître.

Les crocodiles nains sont classés comme vulnérables sur la liste rouge de l'Union internationale pour la conservation de la nature.

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