Les Premières Baleines Avaient Des Jambes

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Les premières baleines ont nagé une fois dans les mers en remuant de grands pieds arrière.

Les recherches suggèrent maintenant que les premières baleines ont nagé dans les mers en remuant de grands pieds arrière.

Ces nouvelles découvertes ont mis en lumière le mystérieux virage que ces léviathans ont fait de la terre.

Les ancêtres des baleines ont déjà marché à quatre pattes, tout comme les autres mammifères. Au fil du temps, alors qu'ils évoluaient pour demeurer dans l'eau, leurs pattes antérieures devenaient nageoires tandis qu'ils perdaient leurs pattes arrières et leurs hanches, bien que les baleines modernes conservent toutes des traces de bassins et que, parfois, des régressions naissent avec des vestiges de membres postérieurs.

Beaucoup de mystère entoure la manière dont l'anatomie des premières baleines a changé pour les propulser dans l'eau. Un élément clé de ce casse-tête serait la découverte de la date exacte à laquelle les larges douves de leurs puissantes queues sont apparues.

"L'origine des douves est l'une des dernières étapes de la transition de la terre à la mer", a expliqué le paléontologue des vertébrés Mark Uhen, du Muséum d'histoire naturelle de l'Alabama à Tuscaloosa.

Pour éclaircir ce mystère, Uhen a analysé de nouveaux fossiles découverts par des chasseurs d'os amateurs et découverts le long des rives des rivières de l'Alabama et du Mississippi. Ces os appartenaient autrefois à l'ancienne baleine Georgiacetus, qui ont nagé le long de la côte du golfe du Mexique en Amérique du Nord il y a environ 40 millions d'années, à l'époque où la Floride était principalement submergée sous l'eau. Cette créature a atteint environ 12 pieds de longueur et a probablement utilisé ses dents acérées pour manger du calmar et du poisson.

Les premières baleines connues pour posséder des douves sont des parents proches de Georgiacetus cela remonte à 38 millions d'années. Mais alors que seulement environ 2 millions d'années séparent Georgiacetus à partir de ces autres baleines, Uhen constate maintenant que Georgiacetus apparemment ne possédait pas de douves. La nouvelle vertèbre caudale de 2 pouces de long qu’il a analysée - l’une des vingt vertèbres caudales de l’ancienne baleine - n’est pas aplatie comme le sont les vertèbres situées à proximité des dalles de baleine.

Au lieu de cela, Uhen suggère que Georgiacetus grands pieds arrière agités comme des palettes pour nager. Des recherches antérieures ont montré que cette ancienne baleine avait de grandes hanches, ce qui donnait à penser qu'elle avait également de grandes pattes postérieures. Curieusement, les scientifiques ont également constaté que son bassin n'était pas attaché à sa colonne vertébrale. Cela signifiait que ses pattes arrières ne pouvaient ni pagayer dans l'eau ni supporter le poids du corps de la baleine sur la terre ferme, laissant ainsi un casse-tête quant à leur nature jusqu'à présent.

"L'idée que nous aidons maintenant à confirmer est que cette ancienne baleine remue ses hanches pour nager, bougeant ses pieds comme des hydroptères ou des pagaies. Elle nage donc plutôt comme une baleine moderne, qui ondule son corps de haut en bas", a déclaré Uhen. WordsSideKick.com.

Les scientifiques ont détaillé leurs conclusions dans le dernier numéro du Journal de paléontologie des vertébrés.

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