Evolution En Action: Lézards Perdant Des Membres

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Certains scinques sont passés de jambes à pattes à sans jambes en un clin d'œil en temps géologique.

Une nouvelle étude révèle que certains lézards australiens appelés skinks sont passés de cinq doigts à sans jambes (comme la plupart des serpents) en seulement 3,6 millions d'années. C'est un clin d'œil en temps géologique.

À titre de comparaison, si un rouleau de papier hygiénique de 1 000 feuilles représentait l’ensemble de l’histoire géologique de la Terre, ce n’est que sur la dernière case de papier que les ancêtres bipèdes de Homo sapiens Robert Giegengack, géologue de l’état de Penn State, n’a pas participé à l’étude.

Il existe 75 espèces de ces scinques à évolution rapide appelées Lerista. Ces scinques rampent et glissent autour de la Terre depuis environ 13,4 millions d’années et, même aujourd’hui, certains ont cinq doigts, d’autres en ont quatre et certains n’en ont pas, ou de minuscules talons pour les jambes. Les chercheurs de l'Université d'Adélaïde ont donc utilisé des séquences génétiques pour créer un nouvel arbre généalogique des scinques, indiquant à quel moment et à quelle vitesse ils avaient perdu leurs doigts ou des jambes entières au cours de leur évolution.

"Au taux le plus élevé, une perte complète des membres due à une condition de pentadactyle [à cinq doigts] aurait eu lieu dans les 3,6 millions d'années", a déclaré le chercheur Adam Skinner de l'Université d'Adélaïde, ajoutant que comparé à des changements les animaux, c'est extrêmement rapide.

L'analyse détaillée dans le journal BMC Biologie évolutive et financé par la Fondation Hermon Slade, suggère que le mode de vie des skinks pourrait avoir été à l'origine des changements dramatiques et rapides de la forme de leurs corps.

"On pense que les scinques perdent leurs membres parce qu'ils passent la majeure partie de leur vie à nager dans le sable ou le sol; les membres ne sont pas seulement nécessaires pour cela, mais peuvent en fait être un obstacle", a déclaré Skinner, qui a dirigé l'étude.

Skinner et ses collègues ont constaté que l'évolution d'une forme corporelle semblable à celle d'un serpent Lerista des scinques ont eu lieu non seulement à plusieurs reprises, mais sans aucune preuve de renversement (c'est-à-dire que les doigts ou les membres ont été rajoutés).

La réduction des membres par évolution s'est produite à plusieurs reprises au cours de l'histoire de la vie sur Terre, chez les mammifères, les oiseaux, les amphibiens, les serpents et les lézards. Les lézards et les serpents constituent des exemples d'étude de ce phénomène biologique. On sait que 53 lignées de lézards et de serpents ont perdu un ou plusieurs os de leurs membres au cours de leur évolution, a déclaré Skinner.

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