L'Évolution Se Produit Plus Rapidement À L'Équateur

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Une nouvelle étude suggère que les organismes évoluent et se ramifient en de nouvelles espèces plus rapidement sous les tropiques que d’autres endroits sur terre.

Une nouvelle étude suggère que les plantes et les animaux des climats tropicaux chauds évoluent plus rapidement que ceux des zones plus tempérées.

La conclusion, détaillée dans le numéro du 2 mai du journal de la Actes de l'Académie nationale des sciences, pourrait aider à expliquer pourquoi les forêts tropicales humides ont une biodiversité si riche comparée à d’autres parties de la planète.

Un recensement de toutes les plantes et de tous les animaux dans le monde révélerait que la richesse en espèces est inégale: elle est la plus élevée sous les tropiques, les régions de la Terre proches de l'équateur, et plus bas nous nous rapprochons des pôles de la planète.

Que se passe-t-il

Pour étudier les raisons de cette tendance, Shane Wright de l'Université d'Auckland, en Nouvelle-Zélande, et ses collègues ont examiné le taux d'évolution moléculaire de 45 plantes tropicales et l'ont comparé à celui d'espèces apparentées vivant sous des latitudes plus tempérées.

Les chercheurs ont examiné le taux de substitution des bases de l'ADN dans le code génétique des plantes. Comme les caractères d'un alphabet de quatre lettres, les bases sont des molécules d'ADN conçues pour énoncer des instructions pour la construction de protéines. Si l'une des lettres - A, T, G ou C - est remplacée par une autre, les instructions peuvent changer et une protéine dysfonctionnelle ou entièrement nouvelle et utile peut être produite.

Les chercheurs ont découvert que les plantes tropicales présentaient un taux de substitution de base plus de deux fois supérieur à celui de leurs cousins ​​tempérés.

Comment ça fonctionne

Cette découverte corrobore une théorie avancée par le biologiste Klaus Rohde en 1992, selon laquelle le climat peut avoir un effet puissant sur la rapidité avec laquelle les organismes évoluent et se ramifient en de nouvelles espèces. Les scientifiques pensent que cela fonctionne comme ceci:

Les températures plus chaudes accélèrent le métabolisme en permettant aux réactions chimiques de se produire plus rapidement, mais cette efficacité accrue a un prix: elle produit de plus grandes quantités d'atomes chargés ou de molécules appelées "radicaux libres", qui peuvent endommager les molécules biologiques telles que les protéines et autres. appelés "acides nucléiques" tels que l'ADN. Un métabolisme plus élevé accélère également la réplication de l'ADN, qui n'est qu'une autre réaction chimique, ce qui peut augmenter le nombre d'erreurs de copie pouvant survenir.

Ensemble, les dommages causés à l'ADN par les radicaux libres et les erreurs de réplication pourraient entraîner des mutations qui, avec le temps et au moyen de pressions de la sélection naturelle, peuvent former de nouvelles espèces.

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