L'Évolution Se Produit En Un Clin D'Œil

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Les papillons tropicaux ont évolué pour contrer un parasite mortel.

Une population de papillons a rapidement évolué sur une île du Pacifique Sud pour lutter contre un parasite mortel.

La proportion de papillons Blue Moon mâles est tombée à 1%, alors que le parasite ciblait les hommes. Ensuite, en l'espace de 10 générations à peine, les hommes ont développé une immunité qui permettait à leur part de la population de monter en flèche à près de 40% - en moins d'un an.

"Nous pensons généralement que la sélection naturelle agit lentement, sur des centaines, voire des milliers d'années", a déclaré Gregory Hurst, membre de l'équipe de recherche, un généticien de l'évolution à l'University College London. "Mais l'exemple de cette étude s'est déroulé en un clin d'œil, en termes de temps d'évolution."

Les scientifiques pensent que les mâles ont développé des gènes qui contiennent un parasite microbien tueur, appelé Wolbachia, à la baie.

Les résultats, détaillés dans l'édition du 13 juillet du journal Science, illustrent le pouvoir de la sélection naturelle positive sur les gènes "suppresseurs" qui contrecarrent les bactéries mortelles, permettant ainsi aux papillons mâles de rebondir.

Tueurs d'hommes

Sylvain Charlat, de l'Université de Californie à Berkeley, et de l'University College London, ont étudié avec leurs collègues le sex-ratio des papillons Hypolimnas bolina sur les îles samoanes d'Upolu et de Savaii, où les hommes étaient tombés à 1% en 2001.

Le coupable probable était un parasite tuant les hommes, Wolbachia, qui vit à l'intérieur des cellules reproductrices du papillon, de préférence des cellules sexuelles femelles. Avec une hôtesse, Wolbachia peut faire un tour en bateau avec les œufs de la mère pour la prochaine génération. Puisque les hommes sont "inutiles" pour la survie de la bactérie, le parasite tue les embryons mâles.

Mais les papillons mâles ont trouvé un moyen de vaincre furtivement les parasites. Au début de 2006, les scientifiques ont découvert que les mâles représentaient environ 40% de la population de papillons d'Upolu.

À Savaii, les femelles dominaient encore la population de papillons de la Lune bleue (99%) au début de 2006, mais à la fin de l’année, les hommes représentaient près de 40%.

Arme secrète

L'équipe a procédé à des analyses génétiques pour voir si le parasite avait disparu. Ce n'était pas le cas. Wolbachia était toujours présent chez les papillons des deux îles. D'autres expériences de laboratoire ont indiqué que les mâles avaient développé des gènes suppresseurs pour se protéger contre le parasite.

Contrairement aux modifications génétiques qui modifient la couleur des ailes ou la longueur des antennes, les mutations qui affectent le sex-ratio d'une population peuvent avoir un impact significatif sur la biologie d'une espèce, expliquent les scientifiques.

"Le gène suppresseur permet aux femelles infectées de produire des mâles", a déclaré Charlat. "Ces mâles vont s'accoupler avec beaucoup, beaucoup de femelles, et le gène suppresseur sera donc présent chez un nombre croissant d'individus au fil des générations."

L’étude a été financée par la National Science Foundation, le Conseil de recherche sur l’environnement naturel du Royaume-Uni et le Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada.

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