Le Cancer Mystérieux Des Diables De Tasmanie Peut Se Présenter Sous Deux Variétés

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De nouvelles recherches montrent que les diables de tasmanie sont affectés par au moins deux types de cancer qui peuvent se propager d'un animal à l'autre.

On sait depuis longtemps que le diable de Tasmanie souffre d’un type de cancer inhabituel pouvant se propager d’un animal à l’autre, mais les chercheurs affirment à présent que l’espèce menacée est en proie à au moins deux types de cancer infectieux.

La découverte suggère que les diables de Tasmanie sont particulièrement sujets à l'apparition de tumeurs contagieuses et que les cancers transmissibles pourraient survenir plus souvent dans la nature qu'on ne le pensait auparavant, ont ajouté les scientifiques.

Diables de Tasmanie (Sarcophilus harrisii) sont des marsupiaux, comme des kangourous et des opossums; les femelles ont des poches pour porter et allaiter les nouveau-nés. Les mammifères poilus de la taille d'un chien ne se trouvent que sur l'île de Tasmanie, située à environ 240 km au sud de l'Australie. Des preuves fossiles suggèrent que les diables de Tasmanie ont déjà été dispersés sur le continent australien, mais ont disparu de la région il y a environ 400 ans. [Faits amusants sur les diables de Tasmanie]

Les diables sont connus pour leur odeur désagréable, leurs cris inquiétants et leur perversité lorsqu'ils mangent. Ces créatures sont devenues le plus grand marsupial carnivore vivant au monde après qu'une autre espèce, appelée thylacine, ou tigre de Tasmanie, ait disparu en 1936.

Les fermiers considéraient que les diables nuisibles au bétail, et beaucoup d'animaux ont été tués avant que l'espèce ne soit officiellement protégée en 1941. Le diable de Tasmanie n'est pas seulement une icône du tourisme clé pour la Tasmanie, mais également un élément écologique essentiel pour l'écosystème natal de l'île.

À présent, les diables sont atteints de tumeurs faciales contagieuses qui tuent les animaux dans l’année suivant leur maturité. La maladie a été signalée pour la première fois en 1996 sur un site du nord-est de la Tasmanie. En 2007, la maladie s'était étendue à plus de la moitié du domaine vital des démons. Certaines populations de l'animal ont perdu jusqu'à 89% de leurs membres à cause de cette épidémie. Les chercheurs disent que l'extinction des démons est possible à moins que les responsables ne trouvent un moyen d'éradiquer la maladie.

La maladie se transmet par la morsure lors de combats pour la nourriture et lors de l'accouplement. (Le seul autre cancer infectieux connu pouvant se propager par des morsures survient chez le chien et est connu sous le nom de tumeur vénérienne transmissible canine.)

Des recherches antérieures ont suggéré que le cancer, appelé maladie du cancer du visage facial au diable (DFTD), provenait d'une mutation génétique de cellules nerveuses chez un seul diable féminin de Tasmanie. Chez les démons atteints de la maladie, les lésions cancéreuses autour de la bouche, du visage et du cou se développent au point d'empêcher les animaux de manger et de les affamer. Il n'y a pas de traitement pour le cancer et il est actuellement mortel à 100%.

Dans la nouvelle recherche, les scientifiques ont découvert que les démons souffrent en réalité d'au moins deux cancers transmissibles différents.

"Les cancers transmissibles sont extrêmement rares, mais il est surprenant que deux d'entre eux soient présents dans la même espèce", a déclaré le co-auteur de l'étude, Gregory Woods, immunologiste à l'Université de Tasmanie. "Peut-être que les cancers transmissibles sont plus fréquents que nous le croyons."

Ce deuxième type de cancer transmissible chez les diables, appelé DFT2, a été détecté dans huit diables au sud-est de la Tasmanie. Il provoque des tumeurs au visage, à l’instar de la maladie observée auparavant, maintenant appelée DFT1.

Cependant, DFT2 est génétiquement distinct de DFT1. Par exemple, DFT2 possède un chromosome Y, ce qui signifie qu'il provient d'un homme et non d'une femme, comme le faisait DFT1.

Les chercheurs ont découvert la découverte alors qu'ils cultivaient des cellules DFTD1 dans des boîtes de laboratoire afin de les étudier et ont remarqué que les cellules se comportaient légèrement de manière inhabituelle, a déclaré Woods à WordsSideKick.com. "Lorsque nous avons découvert et confirmé le deuxième cas, nous avons été absolument étonnés. Nous n’avons presque pas cru notre propre travail."

On ne sait toujours pas pourquoi les démons sont particulièrement susceptibles à de tels cancers. Des recherches antérieures avaient suggéré que le très faible niveau de diversité génétique de la population de démons était dû à leur faible nombre. Comme tous les diables vivants sont si génétiquement similaires, leur système immunitaire peut ne pas reconnaître facilement les cellules tumorales envahissantes comme des étrangers.

Les scientifiques cherchent à développer un vaccin pour aider les démons à lutter contre la DFT1, mais ces plans ont peut-être besoin d'une mise à jour, ont déclaré des chercheurs. "Notre recherche sur les vaccins devra peut-être inclure ce nouveau cancer", a déclaré Woods.

Des recherches futures sur la question de savoir si les cancers transmissibles sont plus répandus qu'on ne le pense actuellement devraient analyser "les espèces fréquemment en contact physique", a déclaré Woods.

Les scientifiques ont détaillé leurs résultats en ligne le 28 décembre dans le journal Proceedings de la National Academy of Sciences.

Suivez Charles Q. Choi sur Twitter @cqchoi. Suivre Science en direct @wordssidekick, Facebook. Article original sur Science en direct.


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