La Peur Des Serpents A Conduit L'Évolution Pré-Humaine

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Selon une nouvelle théorie radicale, votre vision acérée peut être reliée à une course aux armements entre serpents et primates primitifs.

Une course aux armements évolutive entre les premiers serpents et les mammifères a déclenché le développement d'une vision améliorée et de grands cerveaux chez les primates, suggère une nouvelle théorie radicale.

L'idée, proposée par Lynne Isbell, anthropologue à l'Université de Californie à Davis, suggère que les serpents et les primates partagent une histoire longue et intime, qui a obligé les deux groupes à élaborer de nouvelles stratégies alors que chacun tentait de prendre le dessus.

Pour éviter de devenir de la nourriture de serpent, les premiers mammifères devaient développer des moyens de détecter et d'éviter les reptiles avant qu'ils ne puissent frapper. Certains animaux ont développé de meilleurs renifleurs de serpents, tandis que d'autres ont développé une immunité contre le venin de serpent lors de son évolution. Les premiers primates ont développé un meilleur œil pour la couleur, les détails et les mouvements, ainsi que la capacité de voir dans trois dimensions - des traits qui sont importants pour détecter les menaces de près.

Les humains descendent de ces mêmes primates.

La peur des serpents a conduit l'évolution pré-humaine: évolution


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Les scientifiques avaient précédemment pensé que ces caractéristiques évoluaient ensemble lorsque les primates utilisaient leurs mains et leurs yeux pour attraper des insectes, cueillir des fruits ou se balancer dans les arbres, mais les récentes découvertes de la neuroscience jettent un doute sur ces théories.

"Les primates ont emprunté une route particulière", a déclaré Isbell WordsSideKick.com. "Ils se sont concentrés sur l'amélioration de leur vision pour se tenir à l'écart des [serpents]. D'autres mammifères ne pouvaient pas le faire. Les primates avaient les pré-adaptations nécessaires pour aller de cette façon."

Harry Greene, biologiste de l'évolution et expert des serpents à la Cornell University de New York, explique que la nouvelle idée d'Isbell est très excitante.

"Cela me semble être une bourse très spéciale et je pense que cela va susciter beaucoup de réflexion", a déclaré Greene.

Le travail d'Isbell est détaillé dans le numéro de juillet du Journal de l'évolution humaine.

Une nouvelle arme

Les preuves fossiles et ADN suggèrent que les serpents étaient déjà présents lorsque les premiers mammifères ont évolué il y a environ 100 millions d'années. Les reptiles ont donc été parmi les premiers prédateurs sérieux auxquels les mammifères ont été confrontés. Aujourd'hui, les seules menaces auxquelles les primates sont confrontés sont les rapaces, tels que les aigles et les faucons, et les grands carnivores, tels que les ours, les grands chats et les loups, mais ces animaux ont évolué longtemps après les serpents.

De plus, ces autres prédateurs peuvent être détectés à distance en toute sécurité. Pour les serpents, l'inverse est vrai.

"Si vous les voyez près de vous, vous avez encore le temps de les éviter", a déclaré Isbell. "La vision des primates est particulièrement bonne à courte portée."

Les premiers serpents ont tué leurs proies en utilisant des attaques surprises et en les étouffant à mort - la méthode du boa constrictor. Mais l'amélioration de la vision des primates, combinée à d'autres stratégies d'adaptation des serpents développées par d'autres animaux, a obligé les serpents à développer une nouvelle arme: le venin. Cette étape importante dans l'évolution du serpent s'est produite il y a environ 60 millions d'années.

"Les [serpents] devaient faire quelque chose pour mieux trouver leur proie, c'est donc là que le venin entre en jeu", a déclaré Isbell. "Les serpents ont monté la barre et les primates ont dû réagir en développant même mieux vision."

Une fois que les primates ont développé une vision spécialisée et élargi leur cerveau, ces traits sont devenus utiles à d'autres fins, telles que les interactions sociales dans des groupes.

Voir en 3D

La nouvelle théorie d'Isbell pourrait expliquer comment un certain nombre de traits définissant les primates ont évolué.

Par exemple, les primates font partie des rares animaux dont les yeux sont tournés vers l'avant (la plupart des animaux ont les yeux situés sur les côtés de la tête). Cette soi-disant "convergence orbitale" améliore la perception de la profondeur et permet aux singes et aux grands singes, y compris les humains, de voir en trois dimensions. Les primates ont également une meilleure vision des couleurs que la plupart des animaux et sont également uniques en ce qu'ils s'appuient fortement sur la vision pour atteindre et saisir des objets.

L’une des idées les plus populaires pour expliquer l’évolution de ces traits est appelée «hypothèse de prédation visuelle». Elle propose que nos premiers ancêtres étaient de petits mammifères mangeurs d’insectes et que la nécessité de traquer et de saisir les insectes de près était l’élément moteur de l’amélioration de la vision.

Une autre idée populaire, appelée "l'hypothèse du saut", soutient que la convergence orbitale est non seulement importante pour la vision 3D, mais également pour briser le camouflage. Cela aurait donc été utile non seulement pour capturer des insectes et trouver de petits fruits, mais également pour viser de petites branches difficiles à voir au milieu des sauts à travers les arbres.

Mais il y a des problèmes avec les deux hypothèses, dit Isbell.

Premièrement, il n’existe aucune preuve solide que les premiers primates soient des insectivores commis. Il est possible que, comme beaucoup de primates d’aujourd’hui, ils étaient des généralistes, mangeant une variété d’aliments à base de plantes, tels que des feuilles, des fruits et du nectar, ainsi que des insectes.

Plus important encore, les études récentes en neurosciences n'appuient pas l'idée que la vision a évolué parallèlement à la capacité d'atteindre et de saisir. Les données suggèrent plutôt que les capacités des primates à atteindre et à saisir ont réellement évolué avant même d'apprendre à sauter et avant de développer une vision stéréoscopique, ou 3D.

Agents de changement évolutif

Isbell pense que les proto-primates - les premiers mammifères qui ont finalement évolué pour devenir des primates - étaient mieux placés que les autres mammifères pour développer une vision spécialisée et élargir leur cerveau en raison des aliments qu’ils mangeaient.

"Ils mangeaient des aliments riches en sucre, et le glucose est nécessaire pour métaboliser l'énergie", a déclaré Isbell. "La vision fait partie du cerveau, et jouer avec le cerveau nécessite beaucoup d'énergie, vous aurez donc besoin d'un régime alimentaire qui vous permette de le faire."

Les primates modernes font partie des mammifères les plus frugivores ou "épris de fruits", et cette tendance pourrait avoir commencé avec les proto-primates. "Aujourd'hui, il y a des primates qui se concentrent sur les feuilles, etc., mais les tout premiers primates avaient peut-être un régime généralisé comprenant des fruits, du nectar, des fleurs et des insectes", a-t-elle déclaré.

Ainsi, les premiers primates avaient non seulement une bonne incitation à développer une meilleure vision, mais ils avaient peut-être déjà mangé les aliments riches en énergie nécessaires pour le faire.

Tester la théorie

Isbell dit que sa théorie peut être testée. Par exemple, les scientifiques pourraient vérifier si les primates peuvent détecter visuellement les serpents plus rapidement ou de manière plus fiable que les autres mammifères. Les scientifiques pourraient également examiner s’il existe des différences dans les capacités de détection des serpents chez les primates du monde entier.

"Vous pouvez voir s'il y a une différence entre les lémuriens malgaches, les primates sud-américains et les primates africains et asiatiques", a déclaré Isbell.

Les anthropologues ont eu tendance à insister sur des choses telles que la chasse pour expliquer les adaptations particulières des primates, et en particulier des humains, a déclaré Greene, expert du serpent de Cornell, mais les scientifiques commencent à comprendre que les prédateurs ont probablement également joué un rôle important dans l'évolution humaine.

"S'éloigner des choses est aussi un gros problème", a déclaré Greene lors d'un entretien téléphonique.

Si l'histoire des serpents et des primates est aussi intimement liée que le suggère Isbell, elle pourrait également expliquer d'autres facteurs, a ajouté Greene.

"Les serpents et les gens ont une longue histoire; cela remonte à bien avant que nous soyons des gens", a-t-il déclaré. "Cela pourrait en quelque sorte expliquer pourquoi nous avons des attitudes aussi extrêmes envers les serpents, allant de la déification à" l'ophidiphobie ", ou encore à la peur des serpents.

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