Albatros Femmes Shack Up

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Les femelles se côtoient pendant des années et élèvent leur progéniture à tour de rôle.

Que se passe-t-il lorsqu'il y a une pénurie d'hommes et qu'une femme veut fonder une famille?

Les recherches révèlent que, dans le cas de l'albatros de Laysan, les femelles se côtoient pendant des années et élèvent leur progéniture à tour de rôle.

Un tel comportement pourrait s’avérer commun non seulement avec les albatros, mais également avec de nombreux autres oiseaux de mer, ont ajouté les scientifiques. Les chercheurs savent depuis longtemps que les couples de même sexe sont courants dans le royaume sauvage.

Dans la réserve naturelle de Kaena Point, à Oahu, à Hawaii, les chercheurs ont constaté qu’environ un tiers des albatros de Laysan (Phoebastria immutabilis) les nids sont des paires de femelles non apparentées.

Ces femmes "se comportent exactement comme des couples homme-femme", a déclaré la chercheuse Lindsay Young, une étudiante au doctorat qui étudie l'écologie comportementale à l'Université d'Hawaii. "Si un homme arrive à une femme dans la paire, la deuxième femme devient vraiment possessive."

Et les femelles en couple se toilettent, comportement intime généralement observé uniquement entre les couples accouplés des hommes et des femmes.

"Si vous essayez de préparer un autre oiseau avec lequel vous n'êtes pas jumelé, vous aurez une mauvaise surprise", a déclaré Young WordsSideKick.com. Ils n'ont pas encore vu les femelles essayer de copuler les unes avec les autres.

Deux oeufs, deux mamans

Les chercheurs ont d’abord remarqué ces couples après avoir constaté qu’environ un sixième des nids avaient chacun deux œufs. Les albatros n'ont normalement qu'un seul œuf par nid. Après avoir examiné les gènes des oiseaux - le seul moyen fiable de distinguer les sexes chez ces albatros -, ils ont découvert que les nids avec deux œufs avaient des paires de femelles.

Comme ces albatros ne peuvent supporter qu'un seul oisillon par an, dans les nids avec deux œufs - observés avec environ la moitié des couples femelle-femelle - un œuf est finalement perdu.

"Ils pondent tous les deux des œufs, et celui qui est le plus proche de la zone de couvée - la zone où toutes les plumes tombent sur une femelle en incubation, qui a beaucoup de vaisseaux sanguins pour maintenir un œuf au chaud - est l'œuf qui survit," Young a dit. "Cela semble être juste la chance du tirage au sort qui a survécu à l'œuf. Cela ne semble pas être un problème de domination entre les oiseaux, ni qu'il s'agisse du premier ou du deuxième pondus. Cela semble être une question de n'importe quel oeuf fait dans le sweet spot. "

Dans l’ensemble, ces parents de même sexe ont moins d’engendreurs que de couples hommes-femmes, mais compte tenu de la pénurie d’hommes, moins de poussins sont meilleurs que les autres.

Étant donné que ces albatros élèvent un seul poussin chaque année, les partenaires féminins restent ensemble pendant plusieurs années pour que chacune puisse se reproduire.

"Le plus longtemps que nous les avons vus rester ensemble jusqu'à présent est de 19 ans", a déclaré Young. "C'est une relation plutôt engagée."

Les albatros sont souvent considérés comme des icônes de la monogamie. Néanmoins, 10 des 16 poussins appartenant à des partenaires de sexe féminin ont été engendrés par des mâles qui ont trompé leur partenaire de sexe féminin.

"Ces albatros restent socialement avec les mêmes partenaires pendant de longues périodes. C'est juste qu'ils ne se marient pas toujours avec leurs partenaires exclusivement", a déclaré Young.

Chose sauvage commune

Les couples de même sexe sont communs à l'état sauvage. Selon le zoologiste de l'Université d'Oslo, Petter Böckman, environ 1 500 espèces animales pratiquent l'accouplement entre personnes du même sexe, notamment des ours, des gorilles, des flamants roses, des hiboux, du saumon et bien d'autres.

Cette stratégie de même sexe pourrait expliquer pourquoi les albatros de Laysan réussissent à recoloniser les îles. Les couples de parents sont essentiels à la survie des jeunes albatros - un parent reste à la maison pour incuber ses œufs et protège sa progéniture, tandis que l’autre vole et se nourrit.

"Bien qu'ils nichent à Hawaii, ils se nourrissent près de l'Alaska, à des milliers de kilomètres de là", a déclaré Young. "C’est là que se trouvent leurs aires d’alimentation: l’eau plus froide a tendance à être plus productive, et ils se servent de petits poissons et de beaucoup de calmars."

C’est la première fois qu’un couple femme / femme est observé chez des albatros. Mais les jeunes suspects sont loin d'être uniques. "De nombreux albatros ont été vus avec deux œufs dans leurs nids", a-t-elle déclaré. "Et pas seulement les albatros, mais aussi les autres oiseaux de mer. C'est peut-être beaucoup plus courant que nous ne le pensions, alors la course est lancée pour le savoir."

La situation des personnes de même sexe observée dans cette colonie d'albatros de Laysan pourrait ne pas être extrapolée à l'espèce dans son ensemble, a déclaré Young.

"Nous sommes à la recherche d'une nouvelle colonie qui tente de s'adapter à la disponibilité d'un sexe ou de son manque", a-t-elle expliqué. "Nous souhaitons comparer plusieurs sites pour déterminer les types de forces à l'origine de ce comportement."

"L'espèce dans son ensemble est probablement flexible en termes de stratégies d'accouplement", a ajouté Young. "C'est juste que dans d'autres endroits, cela peut ne pas être aussi courant."

Young et ses collègues Brenda Zaun et Eric VanderWerf ont détaillé leurs conclusions en ligne le 28 mai dans le journal Lettres de biologie. Ils ont été financés par la Kilauea Point Natural History Association et le prix de recherche du programme d'écologie, d'évolution et de biologie de la conservation de l'Université d'Hawaï, au moyen d'une subvention de la National Science Foundation.

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