Fire Ant Secret: Comment Créer Des Radeaux De Sauvetage Dans Des Inondations

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Les fourmis de feu minuscules peuvent dériver de jours, voire de semaines, sur des radeaux qu'elles construisent elles-mêmes. Maintenant, les scientifiques ont exploré l'ingénierie derrière ces radeaux.

C'est le véhicule ultime pour une évacuation d'urgence suite à une inondation. Il peut s’assembler en environ 100 secondes et assurer la sécurité de milliers à des millions de passagers pendant des jours, voire des semaines.

Les grappes flottantes de fourmis de feu sont un exploit d'ingénierie naturelle, et certains chercheurs ont voulu savoir comment ces fourmis créaient des radeaux aussi sûrs et durables. Le résultat signifie qu'ils peuvent survivre aux inondations dans leurs habitats natifs d'Amérique du Sud et migrer sur de longues distances. [Image de radeau de fourmis]

Une équipe dirigée par Nathan Mlot, étudiant au doctorat en ingénierie bio-inspirée au Georgia Institute of Technology, a collecté des fourmis de feu le long des routes à Atlanta, puis a filmé et gelé les fourmis lors de la formation de ces grappes flottantes. [Les fourmis de feu se mondialisent]

Une fois déposé dans l’eau du laboratoire, un groupe sphérique de fourmis s’étendait vers l’extérieur, comme une goutte de mélasse.

Les fourmis se saisissent les unes contre les autres comme n'importe quelle surface: utilisez des griffes, des mâchoires et des tampons adhésifs sur leurs pattes, qui sécrètent un liquide gras qui leur permet de coller aux surfaces relativement lisses, selon Mlot. Une fois terminé, un radeau prend la forme d’une crêpe.

L'exosquelette d'une fourmi individuelle repousse l'eau, comme le montre l'angle de contact de la goutte d'eau posée sur cette fourmi.

L'exosquelette d'une fourmi individuelle repousse l'eau, comme le montre l'angle de contact de la goutte d'eau posée sur cette fourmi.

Crédit: Nathan Mlot et Tim Nowack

L'enveloppe extérieure dure d'une fourmi, appelée cuticule, est hydrophobe ou hydrofuge. La surface rugueuse de la cuticule permet à une fourmi de piéger l'air contre son corps lorsqu'elle est submergée; formant ce qu'on appelle une couche de plastron. Un groupe massif de fourmis, toutes liées les unes aux autres, possède une capacité hydrofuge améliorée, de sorte que tout le groupe puisse flotter tout en empêchant l'eau de pénétrer dans le radeau, a déclaré Mlot.

Selon les chercheurs, les fourmis semblent profiter de la petite taille de leurs fabricants.

"A l'échelle du millimètre, les fourmis ont une grande force, une vitesse élevée et la capacité de piéger des poches d'air lorsqu'elles sont submergées, ce qui rend leur radeau hydrofuge", écrivent-ils dans le dernier numéro du journal Actes de la National Academy of Les sciences. "Ces capacités vont probablement disparaître à grande taille."

Les fourmis ont cependant leur propre kryptonite: du savon. De même que les autres agents de surface, des substances qui rompent la tension superficielle de l’eau, causent des ravages parmi les radeaux.

"Si vous n'introduisez qu'une petite quantité de savon à la surface de l'eau pour réduire la tension superficielle, le radeau commencera à couler immédiatement", a-t-il déclaré. Les fourmis perdent leur couche de plastron et peuvent se noyer en quelques secondes, a-t-il déclaré.

Vous pouvez suivre WordsSideKick.com l'écrivain Wynne Parry sur Twitter @Wynne_Parry.


Supplément Vidéo: Des fourmis ont développé une technique pour soigner les blessées au combat.




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