La Première Tortue Connue Avait Des Lacunes Dans Les Coquillages

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Une ancienne tortue ne portait qu'une coquille de ventre sans armure au dos.

Une espèce de tortue à demi-coquilles qui a nagé dans les eaux côtières chinoises il y a 220 millions d'années est la plus ancienne tortue connue à ce jour, révèle une nouvelle analyse des fossiles.

La tortue avait une coquille de ventre, mais son dos était fondamentalement dépourvu d'armure.

La semaine dernière, une équipe de scientifiques avait annoncé la découverte de la plus ancienne tortue aquatique, vieille de 164 millions d'années. C'était un titre éphémère. La nouvelle tortue aquatique à demi-coquilles, étudiée par Chun Li de l'Académie chinoise des sciences de Beijing et ses collègues et surnommée Odontochelys semistestacea, nagé il y a encore plus longtemps.

Li et son équipe ont examiné des restes comprenant deux crânes et d'autres os squelettiques découverts dans la province chinoise du Guizhou en 2007. L'analyse, détaillée dans le numéro du 27 novembre du journal La nature, suggère que les tortues d’aujourd’hui doivent provenir d’un ancêtre des tortues aquatiques. Les résultats appuient également une théorie sur l'évolution de la carapace de tortue.

Les coquilles commencent au ventre

Les spécimens étudiés par Li montraient de nombreux signes de tortues primitives. Par exemple, les chercheurs ont trouvé Odontochelys avait un museau allongé et pointu. La plupart des tortues modernes ont un museau court. En outre, le toit de sa bouche, ainsi que les mâchoires supérieure et inférieure, étaient équipés de dents, ce qui, selon les chercheurs, est un élément primitif pour les tortues dont les chopes sont maintenant munies d'un bec mais ne contiennent pas de dents.

Le fait que la tortue ait une coquille partielle (ne couvrant que son ventre) met en lumière un stade intermédiaire de l'évolution de la coquille que les scientifiques n'avaient pas vu. Avant la découverte de Odontochelys, la plus ancienne espèce de tortue connue (aquatique ou terrestre) était la tortue terrestre Proganochélie, qui vivait il y a environ 210 millions d'années. Mais cette tortue avait une coquille entièrement formée, fournissant peu de preuves de son évolution.

Une idée a été que la carapace de la tortue a évolué à partir de plaques osseuses sur la peau qui se sont élargies et fusionnées pour former l'armure de la tortue. La structure entière serait alors fusionnée aux côtes sous-jacentes et à la colonne vertébrale. (Les reptiles modernes, tels que les crocodiles, ont ces plaques osseuses, de même que certains dinosaures, tels que les ankylosaurs.)

Le nouvellement étudié Odontochelys les spécimens, cependant, ne présentaient aucun signe de plaques de peau osseuse. Au lieu de cela, ils avaient de larges côtes et une coquille abdominale s'étendant à partir de la colonne vertébrale. Ces caractéristiques indiquent un autre mode d’évolution de la coquille dans lequel la coquille du ventre a évolué en premier. Ensuite, les côtes et l'épine dorsale se sont élargies pour former la coque supérieure, ont indiqué les chercheurs.

Ancienne tortue vivait dans l'eau

Cette histoire d’évolution correspond au développement des carapaces chez les embryons de tortues modernes dans lesquels les dorsales s’étendent vers l’extérieur et les côtes s’élargissent pour se rejoindre et former une coquille.

La coquille complète sur le dessous du nouveau fossile suggère également que les tortues vivaient dans l'eau, où leur ventre serait exposé aux prédateurs. "Les reptiles vivant sur la terre ont le ventre près du sol et sont peu exposés au danger", a déclaré le chercheur Olivier Rieppel, géologue au Field Museum de Chicago.

En accompagnement La nature article, les chercheurs suggèrent une autre hypothèse pour cette tortue partiellement protégée. Ils suggèrent que même plus tôt les tortues portaient une coquille supérieure et inférieure complète, mais que celle-ci avait une coquille supérieure réduite, une coquille qui n'était pas durcie comme un os, comme une adaptation pour vivre dans l'eau.

Rieppel n'était pas d'accord, disant WordsSideKick.com que si la tortue avait déjà porté une coquille complète, les chercheurs auraient remarqué d'autres changements dans les côtes et les vertèbres de la tortue. Ils n'ont pas vu ces changements.

La recherche a été financée par le ministère des Sciences et de la Technologie de Chine, la Fondation nationale des sciences naturelles de Chine, l'Académie chinoise des sciences et le Musée canadien de la nature.

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