Un Fossile Résout Le Mystère De L'Évolution Du Doigt D'Un Dinosaure

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Des mains de dinosaures éclairent l'évolution des ailes d'oiseaux modernes.

Les ailes des oiseaux partagent clairement une ascendance avec les "mains" ou les membres antérieurs des dinosaures. Un écolier peut le voir dans les os. Mais les paléontologues ont longtemps eu du mal à expliquer le soi-disant dilemme des chiffres.

Voici le problème: les dinosaures les plus primitifs du célèbre groupe de théropodes (qui plus tard comprenait Tyrannosaurus rex) avait cinq "doigts". Plus tard, les théropodes en ont eu trois, tout comme les oiseaux qui en sont issus. Mais quels chiffres? Les chiffres du théropode et de l’oiseau ne correspondent pas si vous numérotez les chiffres de 1 à 5 en commençant par le pouce. Les théropodes semblaient avoir les chiffres 1, 2 et 3, alors que les oiseaux avaient les chiffres 2, 3 et 4.

Cette inadéquation n'a pas permis de soutenir le lien évolutif largement accepté entre les dinosaures et les oiseaux.

Maintenant, les mains fossilisées nouvellement décrites d'un dinosaure à plante mangeuse de bec, appelé Limusaurus inextricabilis, révèlent une étape transitoire dans l’évolution des ailes modernes à partir des chiffres de dinosaures. Cette découverte pourrait résoudre un débat sur la question de savoir quels doigts ont finalement été intégrés à l'aile.

"Limusaurus C’est une autre de ces découvertes qui rend heureux de devenir paléontologue ", a déclaré Matthew Lamanna du Muséum d’histoire naturelle Carnegie de Pittsburgh, qui n’a pas participé à la nouvelle étude." La découverte d’un ceratosaure jurassique mangeur de plantes, de l’Asie de tous les pays, est quelque chose que personne dans notre domaine n’avait jamais espéré. "

Les restes du dinosaure ont été découverts dans le bassin de Junggar au Xinjiang, dans le nord-ouest de la Chine. Les dépôts remontent à 159 millions d'années.

"Ce nouvel animal est fascinant en soi et, placé dans un contexte évolutif, il offre une preuve intrigante de la manière dont la main des oiseaux a évolué", a déclaré James Clark de l'Université George Washington. Avec plusieurs de ses collègues, il a décrit le dinosaure théropode dans l'édition du 18 juin du journal La nature.

Jack Conrad, paléontologue des vertébrés au Musée américain d'histoire naturelle de New York, qualifie cette découverte de "découverte spectaculaire". Conrad n'était pas impliqué dans cette recherche en cours.

Le dinosaure était un cératosaure, qui est le nom de groupe des plus anciens théropodes. Le plus grand ceratosaur connu, Ceratosaurus nasicornis, se vantait d’une longueur allant jusqu’à 8 mètres et montrait une corne nasale proéminente. (L. inextricabilis n'avait ni crête ni corne.)

Étendant pas plus de 1,5 m (5 pieds) du nez au bout de la queue, le dinosaure récemment décrit avait un bec édenté pour les plantes à grignoter.

Cependant, c'est la main du dinosaure qui a particulièrement attiré l'attention de Clark et de ses collègues. Il met en lumière une question de longue date sur la présence de doigts (bien que sous une forme modifiée) dans les ailes d'oiseaux vivants. Et comme presque tous les paléontologues pensent que les oiseaux proviennent d'un groupe de théropodes il y a 150 millions d'années, les restes de tels dinosaures peuvent fournir la preuve la plus complète de la façon dont cette transition d'une main à l'autre s'est produite.

Voici le dilemme des chiffres plus en détail: Encore une fois, les théropodes les plus primitifs avaient cinq doigts ou doigts. Les restes de théropodes plus récents, sur le plan de l'évolution, montrent que ces dinosaures avaient trois doigts. Et jusqu'à présent, les scientifiques ont suspecté ces chiffres d'être les trois premiers (en commençant par le pouce par rapport à nos mains). Mais des embryons d'oiseaux vivants suggèrent que les ailes sont composées des chiffres du milieu, les chiffres les plus à l'intérieur et les plus à l'extérieur étant manquants. Donc, il y a une différence.

La disposition des chiffres de L. inextricabilis, qui selon Clark est un intermédiaire évolutif entre les dinosaures à cinq doigts les plus primitifs et ceux à trois doigts, correspond aux ailes d’oiseaux. Le spécimen avait les trois doigts les plus centraux (les deuxième, troisième et quatrième chiffres d'une main à cinq chiffres, le pouce étant le premier chiffre), tandis que le premier doigt ou le pouce intérieur était réduit à ce que Clark appelait "un nœud. "

Avec cette nouvelle découverte, la transition entre une patte antérieure à cinq doigts et trois chiffres dans les ailes des oiseaux prend tout son sens: les trois chiffres du milieu ont persisté et ont été modifiés dans le cadre des ailes des oiseaux modernes.

"Cela ne va pas arrêter le débat", a déclaré Clark lors d'un entretien téléphonique. Mais, a-t-il ajouté, "personne ne peut affirmer que ce n'est pas un ajout important".

Pour Conrad, la découverte a presque cloué le cercueil. "Je dirais que cela résout le débat", a déclaré Conrad. "C'est la meilleure preuve que nous puissions espérer avoir pour résoudre le débat."

En ce qui concerne la manière dont le dinosaure a utilisé ses "mains", les scientifiques n’en sont pas certains. Les théropodes mangeurs de viande aiment T. rex utilisé leurs mains pour saisir la proie, mais L. inextricabilis était un mangeur de plantes.

"Sur la base de sa morphologie, nous sommes sûrs que ses mains ne sont pas à saisir, contrairement à la plupart des autres théropodes", a déclaré le chercheur principal Xing Xu, de l'Institut de paléontologie des vertébrés et de paléoanthropologie en Chine. WordsSideKick.com. "Une possibilité est qu'ils ont peut-être été adaptés pour aider l'animal quand il est passé de la position couchée à la position debout, fournissant une assistance musculaire importante et un élan au début de la manœuvre."

Cette recherche a été financée en partie par la National Geographic Society, la division Science de la Terre de la Fondation nationale des sciences, la Fondation nationale chinoise des sciences naturelles, la Fondation jurassique et le legs Hilmar Sallee.

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