Le Poisson Bizarre Du Congo

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Les scientifiques explorent l'incroyable biodiversité et les poissons étranges du bas-congo.

Cet article intitulé Behind the Scenes a été fourni à WordsSideKick.com en partenariat avec la National Science Foundation.
Dans son roman classique "Heart of Darkness", le protagoniste de Joseph Conrad, Marlow, décrit le fleuve Congo comme un immense serpent "... sans tête, la tête dans la mer, le corps au repos recourbé au loin sur un vaste pays et ses queue perdue dans les profondeurs de la terre ". Une description qui, tout en étant merveilleusement évocatrice, est également un peu menaçante. Je suis heureux d’annoncer que mes propres expériences de recherche au Congo n’ont été ni aussi menaçantes ni aussi sombres.
Au contraire. Avec l’aide de la National Science Foundation et d’une équipe d’étudiants et de collègues américains et congolais, je suis en train d’explorer et de documenter la biodiversité halieutique du Bas-Congo, qui est la tête et le cou du serpent imaginaire de Conrad.
Ce que nous avons découvert, c’est un lieu extraordinairement beau, chargé d’histoire, de nouvelles découvertes et d’une richesse étonnante en biodiversité aquatique.
Le fleuve Congo est un lieu de superlatifs. c'est le deuxième plus grand bassin fluvial du monde, drainant une zone de la taille de l'Europe; si immense qu'il faut plus de six mois pour que ses eaux de source situées dans les hautes terres de l'Afrique de l'Est se retrouvent dans l'océan Atlantique, à 4 670 km environ à l'ouest. Le fleuve et ses affluents représentent plus de 14 500 km de passages navigables en Afrique centrale et fournissent nourriture et moyens de subsistance aux 30 millions de personnes qui vivent dans cette vaste région.
Grande barrière
Ce fleuve massif constitue également l'une des plus grandes barrières biogéographiques en Afrique.
Par exemple, nos plus proches parents, les chimpanzés (Pan troglodytes) et les bonobos (Pan panus) sont séparés par le fleuve Congo; les chimpanzés ne se trouvent qu'au nord et les bonobos au sud.
De nombreux autres animaux présentent un schéma de distribution similaire; Le fleuve Congo a clairement joué un rôle important dans le tri de la biogéographie africaine. Néanmoins, nous en savons étonnamment peu sur son histoire.
Mais nous savons que la rivière n’a pas toujours été comme elle le fait aujourd’hui. Les géologues estiment qu'il y a peut-être un demi-million d'années, le Congo était un grand lac ou une série de lacs sans écoulement vers l'océan Atlantique. À un moment donné, le Congo a franchi un haut plateau dans la région de l'actuel bassin de Malebo, un endroit particulier où la rivière se développe en un immense bassin de 14 km de large (22,5 km de large). Au temps de Conrad, ce lieu étrange était connu sous le nom de Stanley Pool, d'après l'explorateur et émissaire du désormais infâme roi belge Léopold II.
La majeure partie du grand lac intérieur a été asséchée et une "nouvelle" rivière a cascadé à travers les gorges de la région de Crystal Mountain, laissant tomber environ 280 m pour atteindre l’Atlantique. Aujourd'hui, certains des rapides les plus spectaculaires de la planète et une riche faune de poissons endémiques se rencontrent dans le fleuve qui coule entre le Pool Malebo et l'Atlantique. Ces poissons sont appelés «endémiques» au Bas-Congo, car ils ne sont présents que dans ce court tronçon du fleuve. C'est cette région, appelée les rapides du Bas-Congo, avec son éventail spectaculaire de rapides, de piscines et de pistes, qui constitue notre zone d'étude.
Tronçon isolé
L’extraordinaire hydrologie du Bas-Congo semble l’avoir isolé du reste du bassin fluvial et ce court tronçon constitue un système modèle pour explorer les modèles de richesse en espèces et d’endémisme local, tout en tenant peut-être aussi la clé pour comprendre l’origine et l’âge des l'ensemble du fleuve Congo lui-même. Les poissons trouvés uniquement dans le bas Congo, les rapides ne peuvent avoir évolué qu'après la formation des rapides eux-mêmes, et ces rapides se sont formés lorsque le proto-lac Congo s'est écoulé dans l'Atlantique.
En étudiant ces poissons, nous espérons avoir une idée du moment où le Congo aura pris sa forme actuelle.
Mais étudier ces poissons n’est pas une tâche facile; la région est isolée et accidentée, les routes sont rares et souvent impraticables. De plus, peu de cartes fiables sont disponibles pour faciliter notre recherche d’un accès à la rivière. Mais contrairement à Stanley et aux autres voyageurs de la région, nous avons le luxe de disposer d'images satellite à télédétection pour nous aider à localiser les points d'accès possibles, par route et à pied, qui peuvent nous emmener vers des sites de collecte des rivières et des lieux de campement - grands bancs de sable et des bars dispersés entre d'énormes affleurements rocheux le long de la rivière, constituent des campements idylliques d'où l'on peut s'aventurer prudemment dans des piroges (énormes canoës taillés dans des troncs d'arbres).
L'analyse des données de télédétection nous fournit également une précieuse vision à vol d'oiseau des nombreux macrohabitats et caractéristiques des canaux qui caractérisent ce tronçon hydrologique complexe. En utilisant les dernières technologies de télédétection et grâce à de nombreux échantillonnages et analyses sur le terrain, nous commençons à avoir une idée beaucoup plus claire de la façon dont l'hydrologie de la rivière a joué un rôle majeur dans l'isolement des populations de poissons. Nous avons cartographié les rapides et pouvons commencer à mesurer leur puissance, nous avons trouvé des preuves de canyons sous-marins extrêmement profonds, nous avons trouvé des poissons aveugles et des poissons présentant des caractéristiques anatomiques étranges et des adaptations à la vie en eaux rapides, et nous avons découvert de nombreuses espèces nouvelles pour la science.
Pourtant, travailler dans cette région est difficile. Capturer des poissons dans des eaux turbulentes qui s'écoulent à des vitesses extrêmes au-dessus de rochers perfides revient un peu à vouloir "attraper" une aiguille dans une botte de foin - nous nous fions énormément à l'expérience et à l'habileté ingénieuse des populations locales qui pêchent dans ces eaux difficiles depuis des millénaires.
Malgré tout ce que nous apprenons et documentons, notre projet ne fait que commencer à effleurer cet endroit extraordinaire. Nous laissons certainement beaucoup à nos collègues et étudiants congolais pour continuer à explorer.

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Note de l'éditeur: Cette recherche a été financée par la National Science Foundation (NSF), l'agence fédérale chargée de financer la recherche fondamentale et l'éducation dans tous les domaines de la science et de l'ingénierie. Voir les archives de Behind the Scenes.


Supplément Vidéo: Il pêche un Poisson Tigre Goliath géant dans le fleuve Congo.




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