Grenouilles Pack Griffes Cachées

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Certaines grenouilles africaines ont une défense bizarre.

En cas de danger, certaines grenouilles africaines ont une défense bizarre: des griffes entièrement cachées dans les orteils peuvent percer leur peau.

Les scientifiques ont révélé que ces armes dissimulées pouvaient facilement faire couler le sang, grâce à de puissants combats et coups de pied.

Ces griffes évoquent-elles le Wolverine des X-Men - un super-héros de bandes dessinées armé de griffes qui sortent de ses membres?

"Mais bien sûr!" a déclaré le chercheur David Blackburn, biologiste de l'évolution à l'Université Harvard.

Les griffes de la plupart des vertébrés, c'est-à-dire des créatures avec une colonne vertébrale, sont normalement composées de kératine, la même substance dure que l'on retrouve dans les ongles et les sabots, recouvrant les os à l'extrémité des doigts et des orteils.

Mais les griffes que l'on retrouve maintenant sur les pattes de derrière de plusieurs grenouilles en Afrique centrale ne ressemblent pas à celles que l'on trouve chez les vertébrés vivants. Ces armes uniques ne contiennent pas de kératine - ce sont des os nus.

Redécouvert

Les scientifiques ont pour la première fois remarqué ces griffes il y a plus d'un siècle.

"La première mention de griffes en relation avec ces grenouilles a été publiée en 1900 par le zoologiste belge George Albert Boulenger", a déclaré Blackburn.

Cependant, Boulenger et, plus tard, les chercheurs n’étaient pas certains de l’importance des griffes et ont souvent interprété leur perforation de la peau comme une anomalie ou des résultats inattendus de la manière dont les grenouilles étaient préservées. Malgré plusieurs brèves mentions de ces griffes au début du XXe siècle, "il n’a jamais été procédé à une étude détaillée de l’anatomie ni à une enquête sur la manière dont ces structures pourraient fonctionner", a déclaré M. Blackburn.

Blackburn s'est d'abord intéressé à ces griffes lors de la collecte de grenouilles vivantes au Cameroun.

"J'ai été surpris par plusieurs espèces de grenouilles qui ont donné un coup de pied fou et semblaient me gratter la peau", se souvient Blackburn. "Quand j'ai demandé autour de moi si quelqu'un était au courant de ces pinces inhabituelles, peu de mes collègues en savaient long sur rien."

Avec ses collègues, il a étudié l'anatomie de spécimens de musée de 63 espèces de grenouilles conservées dans une solution de formaldéhyde. De ce nombre, 11 avaient ces griffes. Les hommes et les femmes les possèdent.

Ces griffes acérées sont maintenues en place par des tissus spécialisés dans l'orteil. En se basant sur l'anatomie des amphibiens, afin de se défendre avec ces armes cachées, il semble que les muscles des orteils puissent fléchir les griffes, provoquant la rupture de leurs pointes incurvées en forme de barbillons et leur perforant la peau. Ce sont les seules griffes de vertébrés connues à se frayer un chemin pour entrer en service.

Peur des chasseurs

Les grenouilles frôlent ensuite leurs griffes dans l’espoir de déchirer la peau de leurs ennemis. Leurs griffes sont capables d'infliger de profondes blessures saignantes, ont indiqué les chercheurs. Les chasseurs camerounais qui attrapent les grenouilles pour se nourrir utilisent de longues et lourdes lances pour les tuer à une distance de sécurité.

"De manière humoristique, alors que les scientifiques professionnels ignoraient la plupart ou la totalité de ces griffes inhabituelles, les Camerounais les connaissent bien", a déclaré Blackburn. "On peut aussi chasser ces grenouilles en les prenant au dépourvu avec un coup de machette à la tête. Des chasseurs m'ont même raconté qu'ils leur avaient tiré dessus avec une arme à feu!"

Les griffes pourraient finalement se rétracter à l'intérieur, et la peau et la chair des grenouilles pourraient alors se régénérer et guérir les blessures causées par les perforations causées par les griffes, bien que cela "reste à voir", a déclaré Blackburn.

"Des découvertes intéressantes et inhabituelles peuvent être faites dans un musée aussi souvent que sur le terrain en étudiant des animaux vivants", a déclaré Blackburn.

Blackburn et ses collègues James Hanken et Farish A. Jenkins Jr. ont détaillé leurs conclusions en ligne le 28 mai dans le journal Lettres de biologie. L’aide financière a été fournie par le projet AmphibiaTree financé par la National Science Foundation et une subvention d’expédition de Putnam.

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