Énorme Nouveau Virus Défie La Classification

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La complexité suggère que cette chose a une vie propre.

Les biologistes français viennent de cartographier la séquence génétique du plus grand virus connu, et la complexité de la chose les amène à se demander de quoi il s'agit.

Le code génétique du mimivirus, comme on l'appelle, est trois fois plus long que celui des autres virus et contient des éléments qui brouillent les lignes entre la vie et la non-vie.

La question de savoir si les virus sont vivants fait l’objet d’un débat depuis plus d’un demi-siècle. On les considère souvent comme de simples "biomolécules" complexes - des capsules d’informations génétiques sans vie qui doivent envahir une cellule vivante et détourner ses mécanismes pour se reproduire.

Le virus typique mesure 200 nanomètres ou 8 millions de pouces de large et écrit son code génétique dans l'une des deux molécules: ADN ou ARN, mais pas les deux.

Le mimivirus, cependant, a une largeur de plus de 400 nanomètres et possède à la fois de l'ADN et de l'ARN. Il est si vaste et complexe que les chercheurs ont eu du mal à le reconnaître comme virus.

"Nous avons considéré cela comme une bactérie pendant un an et demi", a déclaré Didier Raoult de l'Université de la Méditerranée à Marseille, en France.

Un mimivirus a été découvert lors d'une recherche en 1992 sur la source d'un foyer de pneumonie à Bradford, en Angleterre. Bien que le virus ait été détecté à l'intérieur d'une amibe, il n'a pas été identifié immédiatement et est donc resté dans les limbes pendant plusieurs années.

Raoult et ses collègues ont par la suite obtenu le mystérieux "bug" et l'ont identifié comme un virus il y a un an. Ils l'ont appelé mimivirus pour le fait qu'il "imite" les bactéries. Le mimivirus est cependant semblable aux autres virus en ce qu’il ne peut pas convertir d’énergie ou se répliquer seul.

Le même groupe qui a identifié le virus a dévoilé son génome. Le travail a été décrit récemment dans la version en ligne de la revue Science. On a découvert que le mimivirus avait 1,2 million de paires de bases - celles du code génétique et celles du zéros. Dans cette longue séquence de données, il y a plus de 1200 gènes, ou "mini-programmes" qui donnent des instructions pour la fabrication de protéines. Beaucoup de bactéries n'ont pas autant de gènes.

Les biologistes ont également découvert que le mimivirus avait sept gènes communs aux trois domaines de la vie généralement acceptés: les bactéries, les archées (semblables aux bactéries, mais légèrement plus compliquées) et les eucaryotes (tout le reste, des champignons aux plantes en passant par les plantes).

Il existe 63 de ces gènes de la vie universelle. Avant cela, un seul de ces gènes avait été trouvé dans un virus.

Certains de ces gènes communs sont impliqués dans la traduction, ce qui constitue la base de la fabrication d'une protéine à partir des plans génétiques.

"Les virus sont des parasites, ils peuvent donc compter sur l'ingénierie des protéines de la cellule hôte", a déclaré Raoult. Il a donc trouvé "bizarre" que le mimivirus se soucie de transporter des gènes de traduction. Les chercheurs ne savent pas encore si le virus les utilise réellement.

La nature unique du mimivirus pourrait être déterminante pour l'évolution des organismes à une seule cellule il y a trois milliards d'années. Bien qu'il faudra probablement du temps pour obtenir un consensus, les chercheurs préconisent une quatrième branche de la vie pour le mimivirus et tout autre virus géant susceptible de se manifester.

"C'est vraiment un organisme", a déclaré Raoult. "Vous ne pouvez pas croire que ce n'est qu'une biomolécule."


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