Livre Worms? Tomes Médiévaux Détiennent Des Archives Fossiles Surprenantes

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La vie et l'époque des scarabées médiévaux sont consignées dans les pages de livres rares.

Une petite quantité de taches blanches trouvées dans l'encre des livres médiévaux ne se résument pas à des erreurs d'impression: elles constituent en fait un disque "fossile" étonnamment détaillé de scarabées européens, selon de nouvelles recherches.

Les points représentent des points, ou trous de ver, où les coléoptères à couver se frayaient un chemin hors du bloc de bois utilisé pour imprimer des illustrations et des illustrations entre 1400 et 1800.

Ces archives littéraires révèlent que deux espèces qui se chevauchent maintenant en Europe occidentale ont déjà gardé leurs distances les unes des autres sur tout le continent. Sans preuve des trous de ver, cette histoire aurait été impossible à discerner, a déclaré le chercheur Blair Hedges, biologiste à la Pennsylvania State University.

"Toutes ces découvertes sur la distribution proviennent des vortex", a déclaré Hedges à WordsSideKick.com. "Il n'y avait pas de spécimens dans des bocaux ou, dans ce cas, épinglés ou quoi que ce soit. Nous n'avions aucune information à notre sujet."

Vers de livre biologiques

Les imprimeurs européens ont commencé à utiliser des gravures sur bois, ou des blocs de bois sculptés, pour produire des illustrations imprimées dans les années 1400. (À cette époque, cet engin était déjà vieux de plusieurs siècles au Japon et dans d’autres régions d’Asie.) Le bois dur à grain fin était généralement utilisé pour les blocs sculptés, qui étaient ensuite encrés comme des tampons en caoutchouc pour produire une image sur du papier ou du tissu.

Malheureusement pour les bookmakers, mais heureusement pour les biologistes modernes, les bois durs tels que les buis, les poires ou les pommes sont les favoris de certaines espèces de coléoptères, qui laissent leurs larves dans le bois pour les transformer en pupes. Une fois que les larves deviennent des coléoptères, elles rongent leur chemin en laissant des trous ronds distincts de taille variable selon les espèces. [Voir les images des gravures sur bois endommagées]

Tel était le destin de nombreuses gravures sur bois laissées en réserve. Selon Hedges, entre la première édition et les impressions ultérieures, de plus en plus de points blancs ronds apparaîtront dans les livres, ce qui correspond à l'infestation de la gravure sur bois par le dendroctone. Ces marques en prolifération fournissent une sorte de fossile non-pierre indiquant où vivaient les coléoptères à un moment donné.

Cette carte montre la répartition médiévale du scarabée commun du mobilier (Europe du Nord, en bleu) et du scarabée méditerranéen du mobilier (Europe du Sud, en rouge). Aujourd'hui, les coléoptères coexistent dans toute l'Europe occidentale.

Cette carte montre la répartition médiévale du scarabée commun du mobilier (Europe du Nord, en bleu) et du scarabée méditerranéen du mobilier (Europe du Sud, en rouge). Aujourd'hui, les coléoptères coexistent dans toute l'Europe occidentale.

Crédit: S. Blair Hedges

"Il est très difficile d'obtenir ce type d'informations détaillées", a déclaré Hedges. "Il s'agit des meilleurs fossiles que vous puissiez espérer trouver. Il s'agit de fossiles portant des dates exactes, comme 1498, à des emplacements précis, comme Paris ou Amsterdam."

Dossier fossile, en cours d'impression

En parcourant des ouvrages médiévaux dans des collections de bibliothèques et dans des archives numériques en ligne haute résolution, Hedges a pu mesurer les points blancs. Sur 473 gravures datant de 1462 à 1899, il découvrit des milliers de taches, dont 3 263 trous parfaitement arrondis créés à la sortie du bloc de bois et 318 "pistes" sinueuses créées sous la forme de mastics le long du grain du bois. Ce genre de preuves laissées par des organismes vivants s'appelle des traces de fossiles.

Dans les livres imprimés dans des villes du nord, telles que Londres, les trous avaient tendance à être petits et mesuraient en moyenne environ 1,44 millimètre (0,06 pouce). Dans les villes du sud de l’Europe, elles étaient plus grandes et mesuraient en moyenne environ 2,3 mm (0,09 pouce). Des traces distinctives ont également révélé les espèces du sud.

Ces mesures révèlent qu’au nord, la gravure sur bois était le coléoptère commun du meuble (Anobium punctatum). Au sud, le scarabée des meubles de la Méditerranée (Oligomerus ptilinoides) était le coupable. Étonnamment, les deux ne se sont jamais rencontrés. Ils sont restés de part et d'autre d'une ligne traversant la France, ont serré la frontière entre la Suisse et l'Allemagne, puis ont suivi la frontière entre l'Italie et l'Autriche.

"Il n'y avait pas d'écart entre les deux", a déclaré Hedges. "Ils se sont littéralement rapprochés, certainement à des kilomètres de distance. Je n'ai trouvé aucune preuve qu'ils se chevauchent."

Ce type de frontière est très inhabituel dans la répartition des espèces, a-t-il déclaré. Comme le climat a varié au cours de ces 500 années, la frontière stable entre les essences du nord et du sud est probablement due au fait que les deux coléoptères préfèrent le même type de bois.

"Ils essayaient d'éviter la concurrence, ils ne se chevauchaient donc pas", a déclaré Hedges.

Aujourd'hui, avec l'augmentation des échanges de meubles et de bois d'œuvre, les deux coléoptères se rencontrent dans toute l'Europe occidentale. En Europe de l'Est, la situation semble un peu plus complexe, a ajouté Hedges. Et il n'a même pas eu le temps de se lancer dans des gravures sur bois américaines ou dans d'autres régions du monde.

"Le Japon et la Chine ont déjà imprimé des gravures sur bois avant l'Europe", a-t-il déclaré. "Il y a beaucoup de potentiel pour découvrir d'autres espèces et d'autres interactions."

Hedges a publié les résultats d’aujourd’hui (20 novembre) dans la revue Biology Letters.

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