Feline Find: Comment Le Chat Tigré A Obtenu Ses Rayures

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Selon de nouvelles recherches, votre chat domestique ressemblera peut-être davantage à un guépard que vous ne le pensez, selon une nouvelle étude qui trouve une explication génétique aux motifs d'un tabby et aux taches d'un guépard.

D'où un chat tigré tire-t-il ses stries? Les guépards du même endroit ont leur place.

Une nouvelle étude révèle que le même gène responsable des motifs de couleur du guépard provoque les rayures d'un tabby. Des mutations dans ce gène nouvellement identifié transforment le motif rayé typique d'un tabby en un aspect moins connu. Chez les guépards, des mutations similaires font des taches en bandes épaisses.

"Il s'agit de la première connexion d'un gène impliqué dans la formation de motifs chez le chat à son statut moléculaire", a déclaré le chercheur Stephen O'Brien du Laboratoire national de recherche sur le cancer.

Maintenant, "nous savons où se trouve la mutation dans ce gène particulier" pour provoquer les changements de motifs, a déclaré O'Brien à WordsSideKick.com.

Un chat tigré avec un motif rayé typique de maquereau.

Un chat tigré avec un motif rayé typique de maquereau.

Crédit: Helmi Flick

Des rayures ou des taches?

O'Brien et ses collègues ont contribué au séquençage original du génome du chat domestique, achevé en 2007. En plus d'être intéressant du point de vue de la science fondamentale, la génétique du chat pourrait aider les chercheurs à comprendre la maladie humaine et son développement génétique. [Les 10 génomes les plus cool jamais séquencés]

Un mystère du développement du chat est de savoir comment les chats ont maintenant des manteaux aussi variés, allant des couleurs unies aux motifs de "maquereau" tabby de fines rayures verticales. Les chercheurs étaient particulièrement intéressés par ce qui transforme le motif de maquereau en un motif tabby "taché", plus fréquent chez les chats européens que chez les chats américains.

Une carte des généalogies de chat a permis aux chercheurs de circonscrire le coupable génétique à une région du chromosome contenant trois grands gènes. Ils ont ensuite séquencé les génomes de deux lots d'ongles tabulaires, l'un avec des pochettes tachetées et l'autre rayé, et ont rétréci le coupable à un gène appelé Taqpep.

Trois mutations distinctes du gène Taqpep chez le chat domestique et une autre mutation du même gène chez le roi guépard peuvent faire en sorte que le motif tabby passe de rayé à tacheté et, chez le guépard, de tacheté à rayé, selon les chercheurs. Cela signifie que le gène a muté plusieurs fois au cours de l'histoire évolutive des chatons.

Un guépard régulier (debout) et un roi guépard, exhibant ses larges rayures au dos.

Un guépard régulier (debout) et un roi guépard, exhibant ses larges rayures au dos.

Crédit: Gracieuseté de la réserve de guépards Ann van Dyk

Modèle de couleur de chat

Le gène Taqpep contient le schéma directeur d'une molécule habituellement trouvée sur les membranes cellulaires et utilisée pour transmettre des messages de l'extérieur de la cellule à l'intérieur. Une mutation du gène provoque des changements de configuration de couleur en interférant avec le dépôt de pigment au cours du développement, a déclaré O'Brien.

O'Brien soupçonne que le gène a également d'autres fonctions. Les molécules de communication membranaire sont souvent associées au système immunitaire, a-t-il déclaré. Le fait que cette mutation de couleur de robe ait eu lieu à de nombreuses reprises laisse penser qu'elle pourrait faire quelque chose de plus utile pour les chats que de simplement changer leurs taches et leurs rayures. Une possibilité est que le changement génétique influence la fonction immunitaire, a-t-il déclaré, et que les variations de couleur du pelage observées chez le chat soient un effet secondaire de ce changement.

"Je pense qu'il y a probablement d'autres choses à découvrir sur ce gène", a déclaré O'Brien.

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