Dino-Killing Impact A Refait Son Règne Végétal

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Les conditions difficiles après l'impact du météore chicxulub ont favorisé les plantes à croissance rapide, poussant les forêts vers un nouvel ordre hiérarchique.

La météorite tueuse qui a éteint les dinosaures a également incendié les forêts et les plantes d'Amérique du Nord. Les conditions difficiles après l’impact ont favorisé les plantes à fleurs à croissance rapide, poussant les forêts vers un nouvel ordre hiérarchique, indique une nouvelle étude.

En conséquence, les forêts d’aujourd’hui dérouteraient beaucoup Brachiosaure. La plupart des arbres et des arbustes à croissance lente mangés par les dinosaures sont des acteurs mineurs dans les forêts modernes, car les plantes ne pouvaient pas s'adapter aux fluctuations climatiques après l'impact, ont rapporté des chercheurs aujourd'hui (16 septembre) dans la revue PLOS Biology.

"Aujourd'hui, les forêts du monde ne sont pas souvent dominées par des plantes à fleurs à feuilles persistantes", a déclaré Benjamin Blonder, principal auteur de l'étude. "Au lieu de cela, ils sont dominés par des espèces à feuilles caduques, des plantes qui perdent leurs feuilles à un moment de l'année."

Les dinosaures arpentaient les forêts gérées par des angiospermes à feuilles persistantes, qui ne laissaient jamais tomber leurs feuilles. Les angiospermes sont des plantes à fleurs, des herbes et des arbres, à l'exclusion des conifères tels que l'épinette et le pin. Les angiospermes de l'ère des dinosaures comprenaient d'anciens parents de houx, de rhododendrons et de bois de santal. Les hêtres, les cycadales, les gingkos, les fougères et les palmiers étaient d’autres plantes dans les forêts anciennes. [Voir les photos d'une forêt fossilisée dans l'Arctique canadien]

Les archives de fossiles montrent que les angiospermes de toutes sortes ont prospéré avant qu'un météorite ou un astéroïde ne se soit écrasé sur la Terre il y a 66 millions d'années. Cette explosion stupéfiante a carbonisé de vastes forêts qui s'étaient développées du Canada au Nouveau-Mexique. En Amérique du Nord, environ 60% des espèces végétales ont disparu, selon des études antérieures.

Après l'incendie, les angiospermes à feuilles caduques, dont les feuilles tombent de façon saisonnière, ont bien mieux rebondi que les arbres à feuilles persistantes.

Blonder, écologiste à l'Université de l'Arizona à Tucson, a voulu savoir pourquoi les angiospermes à feuilles caduques surpassaient leurs cousins ​​à feuilles persistantes pendant les années sombres et froides qui ont suivi l'impact (appelé impact hiver). Les chercheurs ont exploré des milliers de feuilles préhistoriques de la formation Hell Creek du Wyoming. Les feuilles fossilisées couvraient l'impact, des 1,4 million d'années qui ont suivi le Crétacé jusqu'aux 800 000 premières années de la période tertiaire.

Sur la base de leur analyse, les chercheurs ont déclaré que les propriétés des feuilles de la plante les avaient probablement aidées à résister au climat sombre. L’impact de l’hiver a poussé les écosystèmes vers les plantes avec des stratégies de croissance plus rapides, a déclaré Blonder à WordsSideKick.com dans une interview par email. "Les feuilles représentent une perte de ressources pour les plantes lorsque la photosynthèse est impossible. Les espèces à feuilles caduques devraient donc être privilégiées par rapport aux espèces à feuilles persistantes", a-t-il déclaré.

Les chercheurs ont analysé la masse foliaire par zone, ce qui indique la quantité de carbone qu'une plante investit dans la croissance d'une feuille. "[Ceci] nous indique si la feuille était grosse et chère à fabriquer pour la plante, ou si elle était plus fragile et moins chère", a déclaré Blonder. Les scientifiques ont également examiné la densité des veines des feuilles, une mesure de la rapidité avec laquelle une plante absorbe du carbone.

"Notre étude fournit la preuve d'un passage spectaculaire des plantes à croissance lente aux espèces à croissance rapide", a déclaré Blonder. "Cela nous indique que l'extinction n'était pas aléatoire. Et, potentiellement, cela nous explique également pourquoi nous trouvons que les forêts modernes sont généralement à feuilles caduques et non à feuilles persistantes."

Email Becky Oskin ou la suivre @beckyoskin. Suivez nous @wordssidekick, Facebook . Article original sur Science en direct.


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