Les Énormes Ours Des Cavernes: Quand Et Pourquoi Ils Ont Disparu

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Le végétarisme et les températures fraîches ont fait disparaître les ours des cavernes bien avant la disparition d'autres animaux de la période glaciaire.

Les énormes ours des cavernes qui vivaient autrefois en Europe ont été le premier des méga-mammifères à disparaître, s'éteignant environ 13 millénaires plus tôt que prévu, selon une nouvelle estimation.
Pourquoi sont-ils partis? En partie parce qu'ils étaient végétariens.
La nouvelle date d'extinction, il y a 27 800 ans, coïncide avec une période de profond changement climatique, connue sous le nom de «dernier maximum glaciaire», lorsqu'un refroidissement important de la température entraîna une réduction, voire une perte totale de la végétation que la grotte portait (les ours bruns d'aujourd'hui). sont omnivores).
La perte de cet approvisionnement en nourriture a conduit à l'extinction de l'ours des cavernes, Ursus Spelaeus, les chercheurs ont écrit dans un article de recherche publié en ligne le 26 novembre dans la revue "mégafaune" - y compris le mammouth laineux, le rhinocéros laineux, le cerf géant et le lion des cavernes - disparaître au cours de la dernière période glaciaire Boréas.
Disparition mystérieuse
Au fil des ans, de nombreux restes d'ours des cavernes ont été découverts dans des grottes où les animaux sont probablement morts pendant l'hibernation. Les ours cavernicoles étaient énormes et les mâles atteignaient environ 1 000 kg (2 200 livres). Le poids maximum enregistré à la fois des ours Kodiak et des ours polaires - les plus gros ours actuels - est de 1 760 livres (800 kg), avec une moyenne d'environ 1 100 livres (500 kg).
Au cours du Moyen Âge, les os des ours des cavernes, considérés comme des restes de dragons, ont été rassemblés et utilisés à des fins médicales, ont indiqué les chercheurs.
La question de savoir ce qui a causé l'extinction des ours des cavernes, des mammouths laineux et des autres grands mammifères a été un mystère. Certains chercheurs pensent que les humains ont chassé les méga-mammifères jusqu'à l'extinction, mais la chercheuse Martina Pacher de l'Université de Vienne et son collègue Anthony J. Stuart du Natural History Museum de Londres n'ont trouvé aucune preuve convaincante de cette idée concernant les ours des cavernes.
Une autre théorie est que certains virus ou bactéries pourraient avoir rendu malades des populations de méga-mammifères, mais Pacher et Stuart pensent qu'une telle "hyperdisease" est peu susceptible d'expliquer le moment des extinctions ou le fait que la taille des animaux des animaux mourants varie beaucoup.
«L'un des premiers à disparaître»
Pacher a utilisé de nouvelles données et les données existantes sur la datation au radiocarbone des restes d'ours des cavernes afin de construire la nouvelle chronologie de l'extinction des ours des cavernes qui prend en charge le scénario de changement climatique.
"Notre travail montre que l'ours des cavernes, parmi les mégafaunes disparues au cours de la dernière période glaciaire en Europe, a été l'un des premiers à disparaître", a déclaré Pacher. "D'autres extinctions ultérieures se sont produites à différents moments au cours des 15 000 dernières années".
De nombreux scientifiques ont précédemment affirmé que les ours des cavernes avaient survécu jusqu'à au moins 15 000 ans, mais la méthodologie de ces études antérieures incluait des erreurs de datation ainsi qu'une confusion entre restes d'ours des cavernes et restes d'ours bruns, expliquent Pacher et Stuart. une analyse.
Pacher et Stuart ont également conclu, à la lumière d'éléments de preuve concernant l'anatomie du crâne, du collagène osseux et des dents, que ces mammifères disparus étaient principalement végétariens et qu'ils suivaient un régime alimentaire spécialisé comprenant des plantes de haute qualité. Comparé à d'autres espèces mégafaunales qui disparaîtront également, l'ours des cavernes a une aire de répartition géographique relativement restreinte, étant confiné à l'Europe (allant de l'Espagne à l'Oural en Russie), ce qui peut expliquer pourquoi il s'est éteint autant plus tôt que le reste.
"Son mode de vie hautement spécialisé, en particulier un régime alimentaire composé de plantes de haute qualité, et sa distribution restreinte le rendaient vulnérable à l'extinction, à mesure que le climat se refroidissait et que sa source de nourriture diminuait", a déclaré Pacher.
Pourquoi l'ours brun a-t-il survécu?
L'ours brun avec lequel Ursus Spelaeus partage un ancêtre commun, a été répandu dans toute l'Europe et une grande partie de l'Asie septentrionale et a survécu jusqu'à nos jours.
"Une question fondamentale à laquelle doivent répondre les recherches futures est la suivante: pourquoi l'ours brun a-t-il survécu jusqu'à nos jours, contrairement à l'ours des cavernes?" Stuart a dit. Les réponses à cette question peuvent impliquer différentes préférences alimentaires, stratégies d'hibernation, zones géographiques, préférences d'habitat et peut-être une prédation par l'homme.
Malgré plus de 200 ans d'études scientifiques - à partir de 1794, année où l'anatomiste Johann Rosenmüller a décrit pour la première fois les os du Zoolithenhöhle en Bavière comme appartenant à une nouvelle espèce éteinte, qu'il a appelée l'ours des cavernes - le moment et la cause de son extinction restent controversés.
La recherche a été financée par le Natural Environment Research Council UK, la subvention culturelle de la Basse-Autriche et le projet européen AlpiNet Culture 2000.

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