Les Gènes Racontent L'Histoire Complexe De La Diaspora Juive

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L’histoire du peuple juif est visible dans les liens génétiques existant entre les juifs d’afrique du nord, du moyen-orient et d’europe.

Une nouvelle carte génétique dresse un tableau complet des quelque 2 000 années au cours desquelles différents groupes juifs ont migré à travers le monde, certains devenant des unités génétiquement isolées, tandis que d'autres semblaient se mélanger davantage.

Les nouvelles découvertes permettent aux chercheurs de retracer la diaspora, ou la migration historique, des juifs, qui a commencé au VIe siècle av. J.-C. quand les Babyloniens ont conquis le royaume de Juda. Certains Juifs sont restés à Juda sous la domination babylonienne, tandis que d'autres ont fui en Égypte et dans d'autres régions du Moyen-Orient. Les migrations juives se sont poursuivies jusqu'à nos jours.

Les chercheurs de l'étude ont découvert que les génomes des groupes juifs nord-africains étaient distincts les uns des autres, mais qu'ils montraient des liens les uns avec les autres absents de leurs voisins nord-africains non juifs. Les résultats révèlent une histoire de communautés très unies sujettes aux mariages mixtes, a déclaré Harry Ostrer, responsable de l'étude, du Collège de médecine Albert Einstein à New York.

"Pratiquement tous les groupes juifs que nous avons étudiés ont tendance à être étroitement liés les uns aux autres", a déclaré Ostrer. "Il semblerait que pour la plupart des groupes juifs, leur judaïté repose sur une base biologique qui repose sur le partage de segments d'ADN".

Traçage de la génétique juive

Ostrer et ses collègues ont étudié la génétique de groupes juifs en Europe et au Moyen-Orient, à la fois pour reconstruire l'histoire de la religion et pour enquêter sur des maladies telles que la maladie génétique Tay-Sachs qui affecte de manière disproportionnée cette population. En 2010, le groupe a présenté un rapport sur la génétique de sept populations d'Europe et du Moyen-Orient. La nouvelle étude, publiée aujourd'hui (6 août) dans le journal Actes de l'Académie nationale des sciences, élargit les résultats à un total de 15 groupes, avec les ajouts les plus récents du Maroc, de l'Algérie, de la Tunisie, de la Libye et de l'île de Djerba. [Photos: Ancien trésor juif]

Les chercheurs ont travaillé avec les communautés locales pour que des volontaires proposent des échantillons de sang à des fins d'analyse génétique. La présente étude a analysé les gènes de 509 individus nord-africains non apparentés, en les comparant entre les groupes. Un travail similaire a été réalisé pour relier les anciens peuples israélien et syrien à l'Éthiopie.

Les résultats ont révélé des relations étroites entre les Juifs nord-africains et européens, a déclaré Ostrer. Les chercheurs ont également découvert deux groupes distincts de Juifs nord-africains, l’un composé de Juifs libyens et tunisiens et l’autre de Juifs marocains et algériens. Ces groupes étaient plus susceptibles de partager des segments d'ADN que les autres groupes juifs, indiquant un plus grand historique génétique.

"J'aime penser à la judaïté comme une tapisserie avec ces segments d'ADN représentant les fils qui la tissent ensemble", a déclaré Ostrer. Les non-juifs peuvent se convertir au judaïsme, mais l'appartenance au groupe est également transmise selon une ligne matrilinéaire, ce qui signifie que la judéité chevauche la ligne de démarcation entre religion, ethnie et culture.

Une histoire de migration

Les résultats ont tendance à correspondre à ce que l’on sait de l’histoire de la diaspora juive, ou de la propagation du peuple juif, à travers l’Afrique du Nord. Par exemple, les chercheurs ont découvert qu'il existait des preuves de partage de gènes entre juifs nord-africains et non-juifs, mais généralement pas récemment.

"Cela tend à correspondre à l'observation historique selon laquelle, pendant la période islamique, du 8ème au 20ème siècle environ, les mariages mixtes entre Juifs et non-Juifs étaient limités", a déclaré Ostrer.

Parmi les Juifs marocains et algériens, certains se sont mêlés aux Juifs séfarades, qui trouvent leurs racines dans la péninsule ibérique. Encore une fois, les résultats génétiques confirment l'histoire connue des Juifs séfarades ayant quitté l'Espagne et le Portugal, certains s'étant établis au Maroc et en Algérie.

Les découvertes aident à créer une "vision globale de la diaspora juive", a déclaré Ostrer. Les principales périodes de mouvement comprennent la période classique de domination grecque et romaine, au cours de laquelle des groupes juifs ont émigré du Moyen-Orient vers l'Europe et l'Afrique du Nord, convertissant des locaux et se mariant en cours de route. Une deuxième migration majeure a eu lieu après l'Inquisition espagnole à la fin des années 1400 et au début des années 1500, époque à laquelle les juifs et les musulmans ont reçu l'ordre de se convertir au catholicisme ou de quitter l'Espagne. [10 mythes de la torture médiévale]

Le mouvement le plus récent a débuté à la fin du XIXe siècle et se poursuit aujourd'hui, avec une immigration aux États-Unis, en Israël, au Canada, en Australie et en Afrique du Sud, a déclaré Ostrer.

Les Etats-Unis et l'Amérique latine ont tendance à être un "melting pot" de génétique, a déclaré Ostrer - 50 à 60% des Juifs américains épousent une personne de religion ou d'ethnicité différente - mais la génétique de "l'Ancien Monde" des Juifs d'Europe et d'Afrique du Nord sont utiles pour comprendre certaines maladies.

Au sein de ces populations, les personnes mariées au sein de leurs communautés et même de leurs propres familles pendant des siècles ont permis d'extrapoler plus largement les études portant sur un nombre relativement restreint de personnes. Dans un exemple similaire, des chercheurs ont récemment découvert un gène qui protège contre la maladie d'Alzheimer dans les populations islandaises. Ces résultats ont été rapportés le 21 juillet dans la revue Nature. Le même type de recherche est possible dans les populations juives, a déclaré Ostrer.

"Cela représente une ressource extraordinaire qu'il est beaucoup plus difficile de faire, par exemple, dans la population américano-européenne, car il y a eu un tel mélange qui se produit là-bas", a-t-il déclaré.

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