Un Siècle De Sécheresse Pourrait Être À Venir

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Une nouvelle étude indique que la sécheresse qui a sévi dans l'ouest de l'amérique du nord de 2000 à 2004 était la pire depuis le moyen-âge, mais de telles conditions extrêmes pourraient devenir normales au cours des 100 prochaines années.

Selon une nouvelle étude, les forêts occidentales pourraient faire face à une sécheresse de 100 ans, se transformant en garrigue d’ici la fin du siècle et en absorbant leur capacité d’absorber le carbone.

La nouvelle étude, publiée dans Nature Geoscience le 29 juillet, suggère que les forêts à feuilles persistantes de l’ouest, qui couvrent une zone allant du sud du Canada au nord du Mexique, absorbaient beaucoup moins de carbone de l’atmosphère pendant la sécheresse qui a sévi de 2000 à 2004. C'est normal et prévu. La question est ce qui se passe après cela.

Christopher Schwalm et ses collègues de l'école des sciences de la Terre et de la durabilité de l'environnement de l'Université de l'Arizona du Nord estiment qu'il y a de bonnes chances que la sécheresse devienne la nouvelle normalité. Si cela se produit, un grand puits de carbone sera perdu.

Sécheresse de 2000

Le groupe a calculé que pendant la sécheresse de 2000-2004, la quantité de carbone absorbée par les forêts occidentales avait chuté de 30 à 298 millions de tonnes métriques par an. Ils occuperaient normalement entre 177 millions et 623 millions de tonnes métriques. À titre de comparaison, une étude réalisée en 2011 par le US Forest Service (Service forestier des États-Unis) estimait que le taux de captage mondial des forêts se situait entre 2 et 2,8 milliards de tonnes métriques par an. [Les images révèlent les vraies couleurs des forêts]

Il y a beaucoup d'incertitude dans ces mesures, mais même en supposant la plus petite perte et la plus grande absorption de carbone - ce qui est peu probable - cela signifie toujours une diminution non négligeable de la quantité de CO2 éliminée de l'atmosphère.

Une longue période de sécheresse provoquera un grand dépérissement des forêts à feuilles persistantes qui sont bien connues des randonneurs et des skieurs, apportant une végétation qui ressemblera probablement davantage à une garrigue du désert. Ces types de plantes absorbent le carbone, mais pas aussi bien que les forêts.

Les chercheurs estiment que le changement climatique est probablement à l'origine d'une si longue période de sécheresse, ou "mégadrought". À mesure que le climat se réchauffe, de nombreuses zones sèches deviennent de plus en plus sèches, et certaines zones humides deviennent de plus en plus humides. Non seulement les trois dernières décennies ont-elles connu les années les plus chaudes jamais enregistrées, mais la quantité de précipitations dans l'ouest de l'Amérique du Nord pourrait chuter considérablement.

Le résultat est que, là où les forêts montagneuses se remettaient auparavant de longues périodes de sécheresse - comme celle du 12ème siècle qui aurait pu entraîner l’abandon des anciennes villes du sud-ouest -, cela pourrait ne plus se reproduire à l’avenir. Ou du moins, pas sur une échelle de temps utile aux humains. [Les pires sécheresses de l'histoire américaine]

Si les gens ne réduisent pas les émissions ou n'atténuent pas la mortalité, le résultat sera probablement une augmentation du taux d'accumulation de dioxyde de carbone dans l'atmosphère, entraînant un réchauffement plus important, a déclaré Schwalm à WordsSideKick.com.

Schwalm et son équipe ont utilisé plusieurs sources de données pour obtenir leurs estimations, telles que Fluxnet, un réseau de capteurs géré par le laboratoire national d'Oak Ridge; le Centre for Climatic Research de l'Université du Delaware; et le Département de l'agriculture des États-Unis.

À venir

L'idée était de rassembler toutes les meilleures estimations du flux de carbone - la vitesse à laquelle le carbone entre et quitte l'atmosphère - dans la région en question. Par exemple, le ministère de l’Agriculture mesure les rendements des cultures et sait qu’il donne une bonne estimation de la quantité de carbone (sous forme de nourriture) séquestrée par les terres agricoles. Dans les forêts, les tours de détection Fluxnet mesurent le dioxyde de carbone dans l'atmosphère d'une forêt, qui peut ensuite être comparé à d'autres sites.

L'étude a également examiné la sécheresse du tournant du siècle à l'aide de «l'indice de sévérité de la sécheresse de Palmer», qui mesure les précipitations, le ruissellement et d'autres facteurs. Se basant sur une moyenne sur cinq ans et utilisant des indicateurs tels que des données sur les cernes d’arbres, Schwalm a constaté que la sécheresse la plus récente de 2000-2004 était aussi grave que toute autre depuis environ l’an 1200.

Cela ne présage pas bien. Il existe une possibilité réelle, compte tenu des tendances actuelles, que cette sécheresse soit l’une de celles qui durent des décennies, voire un siècle, a-t-il déclaré.

Même si cela ne serait pas si grave pour la forêt, il a toutefois souligné qu'il était important que le type de forêt existant change après chaque cycle de sécheresse. Les espèces à feuilles persistantes que nous voyons maintenant dans la région des quatre coins sont probablement différentes de celles qui existaient il y a 1 500 ans.

Il existe plusieurs stratégies d'atténuation, telles que la "foresterie industrielle" - en utilisant des arbres spécialement sélectionnés, par exemple, pour reboiser les zones touchées par le dépérissement. Et il y aura une certaine adaptation de la part des plantes. Mais il y a des limites quant à la "plasticité" ou à la possibilité de changer ces plantes. "Beaucoup d'espèces sont beaucoup plus plastiques que ce que nous leur accordons", a déclaré Schwalm. "Mais à un moment donné, la plasticité échoue."

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