Mystère D'Accouplement: Des Animaux Hybrides Font Allusion Au Désespoir Dans L'Arctique

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À la fonte des glaces, des espèces jadis éloignées entrent en contact, ce qui conduit à des hybrides polaires et grizzlis, entre autres.

En 2006, un chasseur a tiré sur un étrange ours blanc avec des taches de fourrure brune. Il a été découvert qu'il s'agissait d'un croisement entre un ours polaire et un grizzli. Apparemment, les grizzlis se déplaçaient vers le nord dans le territoire des ours polaires. Depuis lors, plusieurs animaux hybrides sont apparus dans et autour de l'Arctique, notamment des narvals-bélugas et des marsouins mixtes.

Le coupable est peut-être la fonte des glaces de mer arctiques, qui fait disparaître les barrières qui séparaient les mammifères marins, alors que le réchauffement de la planète crée des habitats trop froids pour certains animaux. Les créatures hybrides résultantes menacent la survie d’animaux polaires rares, selon un commentaire publié ce jour (15 décembre) dans la revue Nature. [Réel de faux? 8 animaux hybrides bizarres]

Une équipe dirigée par l'écologiste Brendan Kelly du Laboratoire national des mammifères marins a recensé 34 hybridations possibles entre des populations ou des espèces distinctes de mammifères marins de l'Arctique, dont beaucoup sont en voie de disparition ou menacées.

"La plus grande préoccupation concerne les espèces déjà en péril", a déclaré Kelly, première auteur du commentaire sur la nature. "Le métissage pourrait être la paille finale."

Pizzlies et Narlugas

Lorsque les chasseurs ont rencontré un hybride d'ours polaire et de grizzli en 2006, les collègues de Kelly ont fait remarquer que l'incident n'était qu'un coup de chance. Mais au fur et à mesure que Kelly approfondissait la question, il découvrit de nouvelles preuves d'anomalies similaires. En 2009, un croisement entre une baleine boréale et une baleine noire a été repéré dans la mer de Béring, entre l'Alaska et la Russie. Et un spécimen de musée en Alaska atteste de la reproduction entre les phoques tachetés (Phoca largha) et des joints de ruban (Histriophoca fasciata), appartenant à des genres différents, une classification scientifique des organismes plus large que le niveau de l’espèce.

Les preuves suggèrent au moins cinq autres types d'hybrides pouvant provenir d'animaux de genres distincts, a rapporté l'équipe de Kelly. Ceux-ci inclus:

  • Narwhal (Monodon monoceros) et le béluga (Delphinapterus leucas)
  • Phoque annelé (Phoca Hispida) et joint de ruban (Histriophoca fasciata)
  • Baleine boréale (Balaena mysticetus) et la baleine noire (Eubalaena spp.)
  • Phoque du Groenland (Phoca Groenandica) et phoque à capuchon (Cystophora cristata)
  • Marsouin commun (Phocoena Phocoena) et le marsouin de Dall (Phocoenoides dalli)

Les reproductions entre ces mammifères marins près du pôle Nord devraient déboucher sur une progéniture fertile, car beaucoup de ces animaux possèdent le même nombre de chromosomes, a déclaré le co-auteur du commentaire, Andrew Whiteley, généticien de la conservation à l'Université du Massachusetts, Amherst.

Les chromosomes dont le nombre n'est pas comparable ne peuvent pas être couplés pendant la méiose, un type spécial de division cellulaire nécessaire à la reproduction sexuée. Au cours de la méiose, les chromosomes se dupliquent et la cellule se divise pour former des cellules filles qui se séparent pour former des gamètes ou des cellules reproductrices sexuelles matures. Mais avec des chromosomes inégalés, la division en gamètes serait inégale, créant une stérilité.

À court terme, la progéniture hybride issue de ces accouplements d'animaux dans l'Arctique sera probablement forte et saine, car contrairement à la consanguinité, qui amplifie les gènes délétères, une soi-disant reproduction hétérogène peut masquer ces gènes. La plupart de ces gènes sont récessifs, ce qui signifie que la progéniture a besoin d'une paire pour montrer le trait. Différentes espèces ou différents genres n'ont généralement pas les mêmes mauvais allèles récessifs, et il n'y a donc pas de grandes chances qu'un couple apparaisse. (Les allèles sont des versions différentes du même gène.)

Mais au fil du temps, à mesure que les hybrides s'accouplent au hasard, ces gènes néfastes vont se cacher et rendre la progéniture moins en forme et moins capable de survivre, a averti Whiteley.

Kelly a déclaré que la reproduction entre espèces n'était généralement pas bénéfique lorsqu'elle était causée par un changement environnemental accéléré, car les animaux hybrides n'avaient pas le temps de développer des traits de survie. "Ce changement se produit si rapidement qu'il n'est pas de bon augure pour les réponses adaptatives."

Par exemple, un croisement entre un narval et un béluga repéré au Groenland était dépourvu de la défense en forme de spirale du narval, ce qui contribue au succès de la reproduction. Les ours hybrides polaires-grizzlis dans un zoo allemand ont montré des comportements associés à la chasse au phoque, mais pas les fortes capacités de nage des ours polaires.

Les animaux déjà menacés de disparition pourraient être victimes d'hybridation. Les élevages entre la baleine noire du Pacifique Nord, dont le nombre est tombé au-dessous de 200, et la baleine boréale, plus nombreuse, pourraient pousser la première à l'extinction. (Avec le temps, les hybrides commenceraient à être plus nombreux que les rares baleines droites.)

Crise climatique

"C’est l’une des conséquences des changements rapides que nous induisons dans cet environnement et une raison de plus de considérer si nous voulons vraiment continuer à réchauffer le climat aussi rapidement que nous le sommes", a déclaré Kelly à WordsSideKick.com.

Les glaces d'été risquent de manquer de glace en été d'ici la fin du siècle, "ce qui élimine une barrière de métissage de la taille d'un continent", ont écrit les chercheurs. En tant que tels, Kelly et ses collaborateurs invitent les scientifiques à modéliser la prévalence et les résultats de l'hybridation, à surveiller génétiquement les populations à risque et à générer une liste de priorités.

Et ils poussent les décideurs politiques à incorporer les hybrides dans leurs plans de gestion et de protection. Actuellement, la Loi sur les espèces en voie de disparition ne protège pas les animaux hybrides, a déclaré Kelly. "Ce n'est tout simplement pas quelque chose qui a été sur l'écran radar des gens, et nous pensons que cela devrait l'être."

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