Rencontrez Vos Nouveaux Cousins, Les Lémuriens Volants

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Les créatures étranges glissent en utilisant un pli de peau comme des écureuils volants.

Selon une nouvelle étude génétique, un groupe de créatures ressemblant à de grands écureuils volants est le plus proche parent vivant des primates, le groupe qui comprend les singes et les humains.

La découverte, détaillée dans le numéro du 2 novembre de la revue Science, contredit une étude publiée plus tôt cette année par une autre équipe, qui a conclu que les colugos ressemblant à des écureuils sont plus étroitement apparentés à Scandentia, un groupe qui comprend des musaraignes, qu’aux primates.

Trouvés en Asie du Sud-Est, les colugos sont couramment appelés "lémuriens volants", bien qu'ils ne soient pas des lémuriens et qu'ils ne volent pas vraiment. Les animaux sont plus gros que les écureuils en vol mais ont un pli cutané similaire, appelé patagium, qu'ils utilisent pour le vol à voile. Courant d'arbre en arbre au crépuscule, ils ressemblent à des cerfs-volants poilus.

Relations peu claires

Les colugos appartiennent à une classification de mammifères appelée Dermopterans. Avec les primates et les Scandentia, ils forment la seule unité taxonomique, ou "clade", connue sous le nom d'Euarchonta (qui signifie "vrais ancêtres").

Les relations évolutives exactes entre les trois groupes sont un sujet de débat parmi les scientifiques. Il y a trois possibilités:

-Colugos et primates partageaient un ancêtre commun qui se séparait des musaraignes

Les musaraignes et les colugos sont plus proches les uns des autres que des primates

-Les primates et les musaraignes sont des groupes frères et les colugos sont les rares

Une étude publiée dans un numéro de janvier du journal de la Actes de l'Académie nationale des sciences (PNAS) a utilisé des comparaisons morphologiques des trois groupes pour déterminer que les musaraignes et les colugos sont davantage liés les uns aux autres que les primates.

Une image différente

La nouvelle étude, basée sur des comparaisons génétiques, brosse un tableau différent. Jan Janecka de la Texas A & M University et ses collègues ont comparé de rares changements génétiques, appelés indels, dans les génomes des membres des trois groupes. Les indels sont des régions d'insertion ou de délétion dans les zones de l'ADN qui codent pour les protéines.

L'équipe a découvert que les colugos et les primates avaient sept indels en commun. Un seul indel correspondait entre les primates et les musaraignes, et aucun indel n'était partagé entre les musaraignes et les colugos.

"En bref, ces données moléculaires suggèrent fortement que les colugos sont le groupe soeur des primates", a déclaré Webb Miller, membre de l'équipe de recherche, de la Penn State University.

Dans une seconde expérience, l'équipe a fourni à un modèle informatique les données génétiques de cinq groupes de mammifères, notamment des primates, des dermoptères et des Scandentia, afin de calculer le moment où elles divergeaient. Les résultats suggèrent que les Primates, les Demopterans et les Scandentia partagent un ancêtre commun il y a déjà 87,9 millions d'années, lorsque les dinosaures marchaient encore sur la Terre.

Selon le modèle, les trois groupes se sont séparés assez rapidement peu de temps après. Il y a 86,2 millions d'années, les ancêtres des musaraignes se séparaient de ceux des primates et des colugos, et les primates et les colugos se séparaient il y a environ 79,6 millions d'années.

Sur la base de ces nouvelles découvertes, l’équipe préconise un effort pour créer un brouillon du génome du colugos. "Les colugos vont être une espèce beaucoup plus importante à étudier maintenant que nous connaissons leur relation avec les primates", a déclaré Miller.

Pour des raisons égoïstes

Mary Silcox, anthropologue à l'Université de Winnipeg au Canada et co-auteur de l'étude PNAS, était ouverte aux nouvelles découvertes et au dernier mot sur la relation évolutive entre les trois groupes d'Euarchonta.

"Bien que cela soit en contradiction avec nos découvertes morphologiques que nous avons publiées, je ne suis pas totalement fermé à l'idée que le schéma de ramification des trois groupes d'Eurochonta soit erroné", a déclaré Silcox. WordsSideKick.com.

Elle a ajouté qu'un génome de colugos serait "spectaculairement merveilleux", mais que le génome du plus vieil arbre vivait, Ptilocercus lowii, est également nécessaire.

La comparaison des génomes complets des membres des trois groupes permettrait aux scientifiques de cartographier avec beaucoup plus de confiance les relations évolutives entre eux, a déclaré Silcox.

Pourquoi la connaissance de ces relations est-elle importante? D'une part, cela aidera à répondre à la question des origines de notre propre espèce, a déclaré Silcox. "Dans une certaine mesure, pour comprendre d'où nous venons, nous devons placer cela dans un contexte plus large de l'évolution des mammifères", a-t-elle déclaré.

Mais Silcox le raconte aussi en partie à la vanité. "Je pense que c'est parce que les humains sont des animaux remarquablement égocentriques", a-t-elle déclaré. "C'est parce que nous sommes plus intéressés par notre évolution que par l'évolution des moisissures visqueuses que nous avons tendance à nous concentrer sur ce genre de choses."

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