Souris Lévitées Au Laboratoire

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Cet exploit, réalisé avec des champs magnétiques, pourrait permettre de mieux comprendre la perte osseuse de zéro g.

Les scientifiques ont maintenant lévité des souris en utilisant des champs magnétiques.

D’autres chercheurs ont déjà fait flotter des grenouilles vivantes et des sauterelles, mais de telles recherches sur des souris, étant biologiquement plus proches de l’être humain, pourraient contribuer aux études visant à lutter contre la perte osseuse due à la réduction de la gravité sur de longues périodes, comme on pouvait s’y attendre missions dans l’espace lointain ou sur les surfaces d’autres planètes.

Les scientifiques travaillant pour le compte de la NASA ont mis au point un appareil permettant de simuler des niveaux de gravité variables. Il s'agit d'un aimant supraconducteur qui génère un champ assez puissant pour léviter l'eau à l'intérieur d'animaux vivants, avec un espace intérieur suffisamment chaud à la température ambiante et suffisamment grand (6,6 cm) pour que de minuscules créatures puissent flotter confortablement pendant les expériences.

Désorienté

Les chercheurs ont d'abord fait léviter une souris jeune, âgée de trois semaines à peine et pesant 10 grammes. Il semblait agité et désorienté, essayant apparemment de s'accrocher à quelque chose.

"En réalité, il a commencé à tourner, et sans frottement, il pourrait tourner de plus en plus vite, et nous pensons que cela le rendait encore plus désorienté", a déclaré le chercheur Yuanming Liu, physicien au Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, en Californie. décida de calmer légèrement la souris suivante, qui semblait se contenter de flotter.

Le physicien Da-Ming Zhu de l'Université du Missouri, à Kansas City, a également conçu une cage en plastique pour maintenir les souris à l'intérieur pendant la lévitation. Son sommet est resté ouvert pour laisser entrer l'air, la nourriture, l'eau et la vidéosurveillance, et son fond était rempli de petits trous pour permettre l'élimination des déchets.

De temps en temps, des souris tapaient sur les parois de la cage, la faisant tomber brièvement de la zone de lévitation avant de la pénétrer de nouveau et de flotter à nouveau.

Bien que les chercheurs puissent faire léviter des souris avec ou sans cage, "il est plus facile de loger une souris dans une cage lorsque vous l'amenez dans la zone de lévitation", a expliqué Liu. En outre, si vous souhaitez effectuer une expérience en comparant des souris vivant à l'intérieur et à l'extérieur du lévitateur, vous souhaitez configurer exactement les mêmes conditions de vie pour obtenir des résultats optimaux.

Résultats

Des tests de lévitation répétés ont montré que les souris, même sans sédation, pouvaient rapidement s'acclimater à la lévitation à l'intérieur de la cage. Après trois ou quatre heures, les souris agissaient normalement, notamment en mangeant et en buvant. Les champs magnétiques puissants ne semblent pas avoir d'impact négatif sur les souris à court terme, et des études antérieures ont montré que les rats ne souffraient pas d'effets indésirables après 10 semaines de champs magnétiques puissants, non lévitants.

"Nous essayons de voir quel genre d'impact physiologique est dû à une microgravité prolongée, et aussi quel genre de contre-mesures pourraient agir contre elle pour les astronautes", a déclaré Liu. "Si nous pouvons contribuer à l'exploration humaine future de l'espace, ce serait très excitant." Ils demandent maintenant des fonds pour de telles recherches avec leur lévitateur.

Les chercheurs ont également fait léviter des gouttes d’eau jusqu’à 5 cm de large. Cela suggère que le simulateur de gravité variable pourrait être utilisé pour étudier le comportement des liquides sous gravité réduite, comme le transfert de chaleur ou le comportement des bulles.

Liu, Zhu et leurs collègues ont détaillé leurs conclusions en ligne le 6 septembre dans la revue Advances in Space Research.

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