La Nouvelle Espèce De Léopard En Nuage Se Décline En 2 Types Uniques

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Les grands félins doivent leur origine aux éruptions super-volcaniques et à l'élévation du niveau de la mer.

 léopard nuage sunda

En cherchant des gènes dans des peaux de félins de plus d'un siècle, les scientifiques ont découvert que la toute dernière espèce de félin connue de la science, la mystérieuse léopard obscurcie Sunda, se présente sous deux types différents.

Les chercheurs ont découvert que ces grands félins doivent apparemment leurs origines aux éruptions cataclysmiques de super-volcan et à l'élévation du niveau de la mer.

Les léopards assombris - le plus insaisissable de tous les grands félins - forment le groupe connu sous le nom de genre Neofelis. Vus depuis les contreforts de l'Himalaya jusqu'en Chine, en passant par l'Asie du Sud-Est, ils se distinguent surtout par des taches sur leur fourrure qui auraient la forme de nuages ​​et par les plus gros crocs canins par rapport au corps de tout chat vivant. (Malgré leur nom, les léopards assombris ne sont pas réellement une sorte de léopard, mais sont complètement séparés du genre qui comprend les lions, les tigres, les léopards et les jaguars.)

"On les appelle parfois même des chats modernes à dents de sabre", a confié à WordsSideKick.com, basé à Bornéo, le chercheur Andreas Wilting, biologiste de la faune sauvage à l'Institut Leibniz de recherche sur les zoos et les espèces sauvages.

Comparaisons léopard en nuage

Des comparaisons entre les léopards nuageux d'Asie continentale et les îles de la Sonde d'Asie du Sud-Est, comprenant Bornéo, Java, Sumatra et Bali, ont révélé que le léopard nuageux de Sunda était génétiquement distinct, ce qui en faisait la plus récente espèce de grand félin connue de la science. [Images: Léopards nuageux et autres bébés animaux]

"Les canines sur le léopard nuageux de la Sonde sont encore plus longues que sur le léopard nuageux du continent et elles ont plus de points dans leurs marques en forme de nuage que celles du continent", a déclaré Wilting. "Ils sont aussi distincts du point de vue génétique que des léopards nuageux du continent, tout comme les léopards sont distincts des lions."

Bien que les scientifiques voulaient en savoir plus sur le léopard de Sunda (Neofelis diardi), "ils sont difficiles à trouver dans la forêt", a déclaré Wilting. À ce titre, ses collègues et lui-même ont enquêté sur l'ADN recueilli sur des peaux, des crânes, des griffes et des os de léopards ramassés sur des îles et conservés dans des musées du monde entier pendant plus d'un siècle, ainsi que sur les excréments recueillis récemment par des chercheurs sur le terrain..

"Travailler avec de l'ADN ancien provenant de spécimens de musée souvent très dégradés était un défi majeur", a déclaré Wilting.

L’analyse génétique des scientifiques, combinée à l’étude des os disponibles, a révélé que le léopard de Sunda était en fait divisé en deux sous-espèces - Neofelis diardi diardi, indigène à Sumatra, et Neofelis diardi borneensis, exclusif à Bornéo.

 léopard nuageux

"Bien que nous soupçonnions que les léopards nuageux de Sunda à Bornéo et à Sumatra étaient probablement séparés géographiquement depuis la dernière période glaciaire, nous ne savions pas si cet isolement de longue date les avait poussés à se scinder en sous-espèces distinctes", a déclaré Wilting.

Il y avait des différences génétiques considérables entre les groupes. Il y avait aussi des distinctions physiques, souvent subtiles. Le chercheur Andrew Kitchener, de Musées nationaux d'Écosse, a comparé les couleurs de pelage, ce qui pourrait s'expliquer par le fait que les habitats tropicaux très similaires sur les îles exigent des stratégies de camouflage similaires. Selon le chercheur Per Christiansen de l’Université d’Aalborg au Danemark, les crânes ont également présenté de légères variations. Par exemple, le chat de Sumatra a une ouverture nasale légèrement plus large que celle de Bornéo par rapport à la largeur du museau.

Super volcans et catastrophes naturelles

En examinant le nombre de mutations observées dans les génomes de léopards nuageux et en estimant la fréquence de ces modifications génétiques, les chercheurs ont pu estimer approximativement le moment où le léopard opaque de Sunda s'est séparé du léopard opaque de Chine continentale (Neofelis nebulosa), et lorsque les deux sous-espèces de léopards sombres de la Sunda ont divergé.

Le moment choisi pour ces divergences laisse à penser que les catastrophes naturelles et l’élévation du niveau de la mer ont été à l’origine de ces divisions. Pour commencer, l'éruption du "super volcan" Toba à Sumatra il y a environ 75 000 ans a probablement dévasté l'Asie du Sud-Est. Seuls deux groupes de léopards assombris ont survécu, celui du continent chinois au sud de la Chine et celui des Sunda à Bornéo. Ce dernier a ensuite colonisé Sumatra et, une fois le niveau de la mer élevé, éliminant les ponts terrestres qui reliaient autrefois les îles de la Sonde, la population isolée s'est développée en une nouvelle sous-espèce.

"Je trouve très fascinant de voir comment nous pouvons utiliser des échantillons d’ADN pour examiner l’histoire des léopards obscurcis et voir quelle a été leur évolution - quand ils se sont séparés et ce qui aurait pu l’avoir fait", a déclaré Wilting.

Les deux sous-espèces de léopards sombres de la Sunda sont classées comme étant en voie de disparition, car leur nombre est faible, à l'instar de tous les autres grands félins. Afin de sauver le léopard brouillé de la Sunda, il est primordial de protéger de vastes étendues de forêts à Bornéo et à Sumatra ou au moins de les gérer de manière durable, a déclaré Wilting. Les chercheurs travaillent en étroite collaboration avec des responsables de la protection de la faune dans l'État de Sabah à Bornéo, en Malaisie, pour enquêter sur les chats et les conserver.

"Savoir qu'il existe deux sous-espèces de léopards sombres de Sunda est très important pour les programmes d'élevage qui pourraient aider à sauver ces chats en captivité", a déclaré Wilting. "Si vous souhaitez protéger leur diversité génétique lors de leur reproduction, vous devez les séparer et ne pas les fusionner."

Les scientifiques détailleront leurs découvertes dans un prochain numéro de la revue Molecular Phylogenetics and Evolution.

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