Un Nouveau Matériau Récupère L'Eau De L'Air Mince

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Un petit coléoptère du désert est l'inspiration derrière une nouvelle éponge remarquable.

Lorsque les scientifiques ont voulu trouver le meilleur moyen de collecter de l'eau, ils se sont tournés vers le dendroctone du désert du Namib, de la taille d'un dixime.

Des ingénieurs du Massachusetts Institute of Technology ont mis au point un matériau de "biomimétisme" après avoir découvert la tactique de captage de l'eau de l'insecte dans un numéro de la revue paru il y a cinq ans. La nature.

Chaque matin, dans le dur désert africain du Namib, où il pleut moins d'un demi-pouce par an, plantes et animaux assoiffés accueillent le soulagement d'un léger brouillard recouvrant les dunes de sable. Les petites gouttelettes du brouillard se déposent sur les protubérances de la carapace du dendroctone du désert. Des crêtes hydrofuges bordent les bosses et dirigent les gouttes vers la tête du scarabée.

"Cela permet à de petites quantités d'humidité dans l'air de commencer à s'accumuler sur les protubérances hydrophiles, et cela se transforme en gouttelettes toujours plus grosses", a déclaré le chercheur principal Michael Rubner. "Quand il devient gros, il surmonte la force de blocage qui le retient et roule dans la bouche du coléoptère pour un verre d'eau fraîche."

Rubner et son collègue Robert Cohen ont appliqué la même architecture cahoteuse pour créer un matériau en verre et en plastique qui capte des quantités infimes d'eau, tout comme le dos du scarabée.

La recherche a été publiée en ligne le mois dernier par la revue Nano Lettres.

Les scientifiques pourraient utiliser ce matériau ressemblant à une éponge pour recueillir de l'eau ou d'autres substances, pour créer un soi-disant laboratoire sur une puce ou pour construire des dispositifs de refroidissement, expliquent les chercheurs.

L’armée américaine a manifesté son intérêt pour l’utilisation de cette substance pour nettoyer les déversements dangereux. La recherche a été financée par la Defense Advanced Research Projects Agency et la National Science Foundation.

"Je pense que c'est l'usine du futur ou l'usine chimique du futur", a déclaré Cohen. "Je pense qu'il pourrait y avoir beaucoup de [applications] auxquelles nous n'avions pas encore pensé qui pourraient en sortir."

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