Les Méga-Tremblements Passés Ont Laissé La Marque Sur La Côte Canadienne

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Le premier enregistrement de tremblements de terre de la côte du pacifique sur la zone de subduction de cascadia a été signalé sur l'île de vancouver.

Grâce à des décennies de travail de détective géologique, les scientifiques savent que le 26 janvier 1700, à 21 heures, un tremblement de terre et un tsunami ont frappé le nord-ouest du Pacifique.

Né de la zone de subduction de Cascadia, le séisme a peut-être scindé la faille au large de 620 milles (1 000 kilomètres) du nord de la Californie au Canada. Les chercheurs ne savent pas encore; ils doivent jouer, relier les points avec des indices laissés dans des couches de sable et de boue.

Un groupe de géologues canadiens est en train de relier certains de ces points, avec le premier enregistrement de tremblements de terre passés de la côte pacifique de l'île de Vancouver. L’équipe a découvert des preuves de 21 temblors au cours des 11 000 dernières années, dont le séisme de 1700 et un shaker de 1946 centré sur l’île. Les nouvelles découvertes sont détaillées dans le numéro du 12 juin de la Revue canadienne des sciences de la Terre.

Archive séisme

Coupe transversale d'une partie de la zone de subduction de Cascadia.

Coupe transversale d'une partie de la zone de subduction de Cascadia.

Crédit: USGS.

L’histoire des tremblements de terre au Canada s’ajoute aux archives de la zone de subduction Cascadia, qui marque la collision entre les plaques tectoniques nord-américaine et Juan de Fuca. Les zones de subduction, où une plaque glisse sous une autre, déclenchent les plus grands séismes et tsunamis de la planète, tels que les catastrophes de Sumatra en 2004 et de 2011 au Japon. Les chercheurs pensent que le tremblement de terre de 1700 méga-heure a probablement rivalisé avec ces deux séismes catastrophiques. [Les 10 plus grands séismes de l'histoire]

Les enregistrements de l'île de Vancouver correspondent aux 16 tremblements de terre survenus dans des sédiments de fonds marins perturbés au large du sud de l'île de Vancouver, de Washington et de l'Oregon, ont indiqué les chercheurs. Mais tous les anciens tremblements de terre observés dans la partie sud de la zone de subduction n'avaient pas de contrepartie dans le nouveau record.

"Peut-être que tous les séismes de mégathrust ne sont pas équivalents les uns aux autres", a déclaré Audrey Dallimore, co-auteur de l'étude et géologue de la marine à la Royal Roads University de Victoria, en Colombie-Britannique. "Certains pourraient ne rompre que la partie sud de la zone."

Le nouveau record de tremblement de terre provient d'Effingham Inlet, un ancien fjord glaciaire de Barclay Sound, sur la côte sud-ouest de l'île de Vancouver. Un membre de l'équipage a passé un navire de forage océanique dans la crique étroite et a foré jusqu'à la roche en place, amenant 42 pieds de sédiment dans ce qu'on appelle un noyau. Parce qu'il y a peu d'oxygène dans les eaux de fond de la crique, aucune créature marine ne mélange les sédiments, laissant ainsi une archive presque vierge du passé.

"Les sédiments sont déposés année après année comme des cernes", a déclaré Dallimore. "Ces couches d'un millimètre d'épaisseur remontent à des milliers et des milliers d'années."

Deux grappes de séismes

Les couches perturbées laissées par les séismes ne sont pas réparties de manière uniforme dans le temps, mais se répètent tous les 200 ans environ et tous les 900 ans (intervalles de récurrence). La datation au carbone de la matière organique, ainsi que les cendres de l'éruption du mont Mazama en 5677 av. J.-C., datent précisément les couches. (Le mont Mazama fait partie de l'arc volcanique de la Cascade en Oregon.)

Audrey Dallimore, géologue marine à la Royal Roads University, avec un échantillon du fond marin, qui contient des preuves de tremblements de terre passés au large de la côte ouest du Canada.

Audrey Dallimore, géologue marine à la Royal Roads University, avec un échantillon du fond marin, qui contient des preuves de tremblements de terre passés au large de la côte ouest du Canada.

Crédit: Audrey Dallimore / Université Royal Roads

La configuration bimodale (200 et 900 ans) pourrait refléter les deux sources de séisme de l'île - la zone de subduction en mer et les failles locales, comme celle qui a provoqué le séisme de 1946, a déclaré Dallimore. Mais des preuves ailleurs dans la zone de subduction de Cascadia suggèrent également que la faille géante se déchire à intervalles irréguliers.

"Nous savons que le plus long intervalle entre les séismes [à Effingham Inlet] est de 1 000 ans. Le prochain séisme pourrait avoir lieu demain ou dans 700 ans", a déclaré Dallimore.

Combler les lacunes

Pour compléter le tableau, Dallimore et ses collègues ont collecté davantage d'échantillons dans des bras de mer plus au nord de l'île de Vancouver. Les chercheurs envisagent de comparer ces cœurs aux sites Effingham Inlet et américains afin de mieux comprendre les ruptures de la zone de subduction de Cascadia le long de la côte.

Chris Goldfinger, un géologue de l'Oregon State University qui n'a pas participé à la recherche, a déclaré que l'étude "était un très beau travail."

"Il est de plus en plus clair que les grands séismes de subduction [Cascadia] sont enregistrés de manière fiable dans de nombreux environnements, ce qui nous permettra à terme de combiner toutes ces données et d'estimer les modèles de glissement et l'ampleur des tremblements de terre passés", a déclaré Goldfinger.

Envoyez un courriel à Becky Oskin ou suivez-la @beckyoskin. Suivez-nous sur @OAPlanet, Facebook et Google+. Article original sur La Planète étonnante de WordsSideKick.com.


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