Rise Of The Drones: Des Avions Sans Pilote Se Faufilent Dans L'Arctique

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Le premier d'une nouvelle vague de drones à licence commerciale aidera à suivre la faune, à surveiller les migrations de baleines, à observer les banquises et à surveiller les marées noires dans le cercle polaire arctique, près de l'alaska.

De petits drones pourraient bientôt s'envoler au-dessus du sommet de la Terre dans le but de faciliter leur survie, tant pour les humains que pour les animaux sauvages. Ces avions sans équipage représentent le premier d'une nouvelle vague de drones arctiques pouvant surveiller les marées noires, suivre les glaces et les baleines en migration, ou aider la garde côtière américaine dans ses opérations de recherche et de sauvetage.

La Federal Aviation Administration (FAA) a récemment donné son premier agrément restreint à deux opérations de drones commerciaux dans l'Arctique - un premier pas vers l'utilisation systématique de drones par les entreprises qui souhaitent surveiller les riches pêcheries, développer les activités de forage pétrolier et envoyer de plus en plus de eaux d'été sans glace de l'océan Arctique. Cependant, plusieurs sociétés s'étaient déjà associées à l'Université de l'Alaska, Fairbanks, pour mener des essais expérimentaux de drones en Alaska, en vertu de dérogations ou de certificats d'autorisation accordés par la FAA.

"Nous avons travaillé pour des sociétés pétrolières, mais nous effectuons également des recherches, car nous essayons de déterminer si les aéronefs sans pilote sont efficaces et rentables", a déclaré Ro Bailey, directeur adjoint du Alaska Center for Intégration de systèmes d'aéronefs sans pilote. à l'Université de l'Alaska Fairbanks. [9 utilisations totalement cool pour les drones]

Ce travail peut profiter aux scientifiques et aux citoyens de l'Alaska ainsi qu'aux sociétés pétrolières. Des avions sans équipage exploités par l’Université de l’Alaska, Fairbanks, ont permis de vérifier les oléoducs du géant de l’énergie BP, comptaient des otaries stellaires dans les îles Aléoutiennes et guidaient un ravitailleur russe en carburant pour acheminer des fournitures d’urgence à Nome, en Alaska.

Prévenir l'homme contre la nature

L’intérêt humain pour l’Arctique a explosé alors que la fonte des glaces ouvre de nouvelles perspectives pour l’exploration et la mise en valeur d’énergie. Petits drones pesant moins de 55 lb (25 kilogrammes) offrent la promesse d’aider et de surveiller de telles activités commerciales dans les territoires autrefois dominés par des ours polaires, des otaries et des baleines - tout en gardant un œil attentif pour empêcher les rencontres malheureuses entre les humains et la faune.

Un drone sans équipage Aeryon Scout piloté par l'Université de l'Alaska, Fairbanks, est resté à la recherche d'ours polaires lors d'une mission de ravitaillement en carburant à Nome en janvier 2012. Le petit drone (prêté par BP Alaska) a également permis de surveiller les conditions de la glace en tant que ravitailleur russe Renda et le brise-glace Healy de la garde côtière américaine se sont dirigés vers le port de Nome. [Comment fonctionnent les avions de drones sans pilote (infographie)]

Conditions des glaces à environ 1 km du rivage près du port de Nome, en Alaska. Image prise par le véhicule aérien sans pilote Aeryon Scout le 9 janvier 2012.

Conditions des glaces à environ 1 km du rivage près du port de Nome, en Alaska. Image prise par le véhicule aérien sans pilote Aeryon Scout le 9 janvier 2012.

Crédit: Université de l'Alaska Fairbanks / Institut de géophysique / Étendue de recherche Poker Flat

"Nous avons aidé à tracer la voie pour le tuyau de carburant du camion-citerne aux réservoirs de stockage, et nous avons effectué une surveillance pour aider les humains à errer sans rencontrer les ours polaires", a déclaré Bailey à WordsSideKick.com. "Une rencontre avec un ours polaire n'est pas bonne pour les humains, comme vous pouvez le deviner."

Les drones peuvent également aider les compagnies pétrolières à surveiller les mouvements de la faune lors de la planification des forages pétroliers ou de la mise en place de pipelines. Dans le pire des cas, les drones pourraient repérer des mammifères ou des oiseaux affectés par des marées noires et contribuer aux efforts de nettoyage en surveillant eux-mêmes les marées noires.

Les deux récentes approbations de la FAA pour les opérations commerciales se sont concentrées sur ce type de travail. Conoco Phillips envisage d'utiliser un drone Insitu ScanEagle pour étudier les banquises et les baleines en migration dans les régions d'exploration pétrolière de l'Arctique au large de la côte de l'Alaska cet été. De même, un drone AeroVironment Puma a reçu le feu vert pour aider les secouristes à surveiller les marées noires et la faune sur la mer de Beaufort, juste au nord de l'Alaska.

Apprendre à voler froid

Les petits drones se sont révélés étonnamment difficiles face au dur climat arctique. Les températures extrêmement froides réduisent la durée de vie de la batterie des drones et des temps de vol, mais Bailey a déclaré que les avions sans pilote testés par l'Université d'Alaska Fairbanks avaient globalement bien performé. L'université a même aidé à concevoir des améliorations pour certains drones et les instruments qu'ils transportent.

Le Aeryon Scout, un véhicule aérien sans pilote ou drone, a aidé la Garde côtière américaine à escorter le pétrolier russe Renda à Nome, en Alaska. Voici une photo du pétrolier prise du drone.

Le Aeryon Scout, un véhicule aérien sans pilote ou drone, a aidé la Garde côtière américaine à escorter le pétrolier russe Renda à Nome, en Alaska. Voici une photo du pétrolier prise du drone.

Crédit: Aeryon Labs, Inc.

"D'après notre expérience, les avions sans pilote fonctionnent parfaitement à des températures inférieures à 30° C", a déclaré Bailey. "Nous avons plus de problèmes avec nos ordinateurs portables, parce qu'ils n'aiment pas du tout le froid."

La robustesse est pratique pour étudier les risques naturels présents dans l'environnement arctique. Les drones peuvent aider à repérer les signatures de chaleur des blessés piégés dans des bâtiments effondrés à la suite d'un tremblement de terre, ou à cartographier les frontières des feux de forêt en Alaska avec une vision infrarouge. Ils peuvent également évaluer le risque d'avalanches ou surveiller les lacs de glaciers susceptibles de déclencher des inondations soudaines.

Réduire les formalités administratives

De telles activités de drones peuvent devenir encore plus fréquentes si la FAA peut éventuellement finaliser les règles pour les aéronefs sans pilote certifiés par type - une certification de sécurité et de navigabilité qui permettrait à quiconque d'acheter et d'exploiter les drones certifiés sans dérogations ni certificats spéciaux. (Les licences de pilote seraient toujours une question distincte.)

La FAA cherche également à créer des corridors permanents dans l’espace aérien pour les opérations de drones dans l’Arctique, comme le préconise le Congrès dans la loi de 2012 sur la modernisation et la réforme de la FAA. Ces corridors seraient ouverts aux vols de drones à des fins de recherche, commerciales ou gouvernementales.

L'université de l'Alaska, Fairbanks, a soumis une candidature pour devenir l'un des six nouveaux sites de test FAA pour drones choisis à la fin de cette année. Les chercheurs universitaires s'attendent à ce que la demande pour les petits drones augmente seulement lorsque les drones peuvent enfin voler avec moins d'obstacles réglementaires.

"Nous travaillons déjà avec plus de travail que nous ne pouvons en supporter", a déclaré Bailey. "Une fois les règles établies, elles réduiront les formalités administratives, mais pas le travail."

Vous pouvez suivre Jeremy Hsu sur Twitter @jeremyhsu. Suivez nous @wordssidekick, Facebook. Article original sur WordsSideKick.com.


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