Les Épaulards Apprennent À Parler Dauphin

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Les épaulards hébergés chez les grands dauphins ont commencé à émettre une forte proportion de sons ressemblant à ceux des dauphins, ce qui suggère un apprentissage inter-espèces.

Les épaulards sont connus pour leurs chants envoûtants composés de sifflets et de clics complexes, mais ils peuvent aussi apprendre le "langage des dauphins", révèle une nouvelle étude.

La plupart des animaux communiquent avec des sons innés, tels que les aboiements des chiens et les bouffées de dindes. Mais certaines espèces, les humains par exemple, peuvent imiter de nouveaux sons et apprendre à les utiliser correctement dans des situations sociales. Cette capacité, appelée apprentissage vocal, est l’un des fondements du langage.

L'apprentissage vocal est présent chez les chauves-souris, certains oiseaux et les cétacés - un groupe qui comprend les baleines, les dauphins et les marsouins. Les scientifiques aviens ont identifié des voies neuronales spécifiques qui jouent un rôle dans l'apprentissage du chant des oiseaux, mais étudier l'apprentissage du langage chez les grands animaux marins est plus difficile, ont indiqué les chercheurs. [Deep Divers: Voir les photos de dauphins étonnants]

Les chercheurs ont maintenant la preuve que les épaulards (Orcinus orca) peuvent apprendre les vocalisations d’autres espèces. L'étude a révélé que lorsque les épaulards ont été socialisés avec les grands dauphins dans une installation de traitement de l'eau, ils ont modifié le type de sons qu'ils émettaient pour les faire ressembler à ceux de leurs partenaires sociaux.

Comment les épaulards parlent

Les vocalisations des épaulards comprennent des clics, des sifflements et des appels pulsés qui ressemblent à de courtes poussées de son suivies d'un silence. Cependant, la durée, la hauteur et le type de pouls varient d'une gousse à l'autre, ce qui suggère que chaque groupe de baleines possède un dialecte unique.

"Il y avait une idée de longue date que les épaulards apprennent leur dialecte, mais il ne suffit pas de dire qu'ils parlent tous un dialecte différent, ils l'apprennent donc", a étudié la chercheuse Ann Bowles, chercheuse principale au Hubbs-SeaWorld Research Institute. à Carlsbad, en Californie, a déclaré dans un communiqué. "Il faut des preuves expérimentales pour que vous puissiez dire dans quelle mesure ils apprennent et dans quel contexte ils favorisent l'apprentissage."

Les chercheurs ont trouvé la créature idéale pour l'expérience. Grands dauphins (Tursiops tronque) produisent des sons similaires à ceux des épaulards, mais dans des proportions différentes. Par exemple, les dauphins font plus de clics et de sifflets, tandis que les épaulards produisent plus d'appels pulsés.

"Nous avons eu une opportunité parfaite, car historiquement, certains épaulards ont été détenus avec des grands dauphins", a déclaré Bowles. Les épaulards sont les membres les plus importants de la famille des dauphins.

Elle et son équipe ont recueilli des enregistrements sonores de trois épaulards hébergés depuis plusieurs années avec des grands dauphins et les ont comparés avec les sons recueillis auprès de sept épaulards et de grands dauphins témoins, qui ne s'étaient pas mélangés.

Essentiellement, les épaulards qui interagissaient avec les grands dauphins présentaient une proportion plus élevée de clics et de sifflets et une proportion d'appels pulsés plus faible que celle des contrôles.

Les chercheurs ont découvert que les épaulards peuvent également apprendre des sons entièrement nouveaux. Un épaulard vivant aux côtés des dauphins a appris à créer une séquence gazouillée qu’un gardien humain avait enseignée aux dauphins avant l’arrivée de la baleine.

Langage baleine-dauphin

Les capacités d'apprentissage vocal des épaulards ne signifient pas nécessairement que les cétacés ont un langage identique à celui des humains, ont déclaré les chercheurs. Mais les compétences des baleines indiquent un niveau élevé de plasticité neuronale, ce qui signifie que leurs circuits cérébraux peuvent changer pour intégrer de nouvelles informations.

"Les épaulards semblent être vraiment motivés pour correspondre aux caractéristiques de leurs partenaires sociaux", a déclaré Bowles. Peut-être une telle imitation vocale facilite-t-elle les interactions sociales entre les cétacés, bien que les scientifiques ne sachent pas si le comportement a une signification adaptative, a ajouté Bowles.

L'étude des modèles vocaux des cétacés peut aider les chercheurs à en savoir plus sur ces espèces menacées. Alors que leur habitat se réduit en raison des activités humaines, les épaulards et les dauphins doivent concurrencer les pêcheries pour se nourrir et peuvent se prendre dans des engins de pêche. Ils font également face à des collisions avec des bateaux à eau et peuvent tomber malades de polluants et de marées noires.

Les chercheurs ont indiqué que ces animaux marins pourraient avoir un avantage si les liens sociaux sont liés à des vocalisations savantes d’autres espèces. Un tel lien pourrait aider les animaux à survivre dans différents territoires et groupes sociaux, ont-ils déclaré.

"Il est important de comprendre comment ils acquièrent [leurs schémas de vocalisation], et tout au long de la vie, dans quelle mesure ils peuvent le changer, car il y a un certain nombre de populations [de cétacés] différentes en déclin actuellement", a déclaré Bowles. "Et où vont les épaulards, on peut s'attendre à ce que d'autres espèces de petites baleines y aillent."

L'étude a été publiée en ligne le 7 octobre dans le Journal de l'Acoustical Society of America.

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