Pieds Malheureux: Le Réchauffement Climatique Menace Les Manchots Empereurs

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De nombreuses populations de manchots empereurs pourraient diminuer de plus de moitié en antarctique d’ici à 2100 en raison du changement climatique et de la perte de glace de mer qui en découle.

La plus grande menace qui pèse sur les manchots empereurs n'est peut-être pas le phoque léopard ni même l'épaulard, mais un prédateur bien plus important: le réchauffement climatique.

Une nouvelle étude révèle que le changement climatique, qui fait rapidement fondre la glace de mer dont dépend cette espèce pour sa survie, pourrait entraîner une chute spectaculaire du nombre de manchots empereurs dans l'Antarctique d'ici la fin du siècle. Plus précisément, plus des deux tiers des colonies de manchots empereurs de l'Antarctique déclineront de plus de 50% d'ici la fin du siècle, selon les scénarios de changement climatique futurs.

Les chercheurs de la France, des Pays-Bas et des États-Unis s’efforcent de classer cette espèce emblématique en danger de disparition avant que son nombre ne atteigne des creux critiques. Les chercheurs ont déclaré que cela pourrait créer "un nouveau paradigme mondial de conservation pour les espèces menacées par les futurs changements climatiques". [Voir les photos des étonnants poussins de manchots de l'Antarctique]

La recherche, détaillée hier (29 juin) dans la revue Climate Change, est basée en partie sur une étude intensive de 50 ans - soutenue par l'Institut Polaire Français (IPEV) et Zone Atelier Antarctique (LTER France) - d'une colonie de manchots empereurs à Terre Adélie, Antarctique Est. Les chercheurs surveillent chaque année de près la population de Terre Adélie, recueillant des mesures biologiques des manchots et répertoriant la croissance et le déclin de la population.

Un groupe de manchots empereurs se dandine sur la banquise à Terre Adélie en Antarctique oriental. Ces manchots comptent sur la glace, qui fond avec le réchauffement de la planète, pour élever et élever leurs petits.

Un groupe de manchots empereurs se dandine sur la banquise à Terre Adélie en Antarctique oriental. Ces manchots comptent sur la glace, qui fond avec le réchauffement de la planète, pour élever et élever leurs petits.

Crédit: Stephanie Jenouvrier / WHOI

"Des études à long terme comme celle-ci sont indispensables pour mesurer la réponse de la survie et de la reproduction aux changements de la glace de mer", a déclaré Hal Caswell, scientifique à la Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI) du Massachusetts et à l'Université d'Amsterdam. "Ils fournissent notre compréhension du rôle de la glace de mer dans le cycle de vie du manchot empereur."

Les manchots empereurs se reproduisent et élèvent leur progéniture presque exclusivement sur la banquise. Et les changements dans la concentration de la glace de mer (CSI), ou la surface relative de l'eau recouverte de glace de mer, affectent non seulement les manchots, mais également tout le réseau trophique de l'Antarctique, jusqu'aux plus petites espèces, ont noté les chercheurs.

"Le rôle de la banquise est compliqué", a déclaré Stephanie Jenouvrier, biologiste à l’OMS, dans un communiqué. "Trop de glace nécessite des voyages plus longs pour que les parents de manchots se rendent dans l'océan pour chasser et rapporter de la nourriture à leurs poussins. Mais trop peu de glace réduit l'habitat du krill, source essentielle de nourriture pour les manchots empereurs. Nos modèles prennent en compte à la fois trop et trop peu de glace de mer dans la région de la colonie ".

Jenouvrier et Caswell ont déjà étudié comment les changements dans la concentration de la glace de mer pourraient affecter les populations de manchots empereurs au cours des prochaines décennies. En 2012, les deux scientifiques et leur équipe ont publié une étude dans la revue Global Change Biology, qui a révélé que la population de manchots Terre Adélie pourrait décliner de 80% d'ici la fin du siècle. [Pieds heureux: une galerie de pingouins en peluche]

Pour leur dernière étude, les chercheurs ont développé ces travaux précédents en utilisant les modèles de population établis de Terre Adélie pour projeter comment les 45 colonies connues de manchots empereurs de l'Antarctique réagiraient aux futurs changements climatiques. Les projections incluses dans l’étude reposent sur la concentration actuelle de la glace de mer et sur celles attendues à chaque endroit.

Les modèles prennent en compte les processus physiques dans l'atmosphère, les océans, la cryosphère et les surfaces terrestres.

"Si la banquise décline au rythme prévu par les modèles climatiques du GIEC [Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat] et continue à influencer les manchots empereurs, comme elle l’avait fait dans la seconde moitié du XXe siècle à Terre Adélie, Les colonies devraient avoir diminué de plus de 50% par rapport à leur taille actuelle d'ici 2100 ", a déclaré Jenouvrier. "Aucune des colonies, même à l'extrême sud de la mer de Ross, ne constituera un refuge viable d'ici la fin du 21ème siècle."

Les colonies situées entre la mer de Weddell orientale et l'océan Indien occidental ont enregistré les plus fortes baisses, tandis que les colonies de manchots de la mer de Ross ont connu la plus faible diminution. L'analyse a montré que 20% des colonies de manchots empereurs seraient presque éteintes d'ici 2100.

Sur la base de leurs recherches, les auteurs de l’étude ont constaté que le manchot empereur, dont l’inclusion dans la loi américaine sur les espèces menacées d’extinction est actuellement à l’étude, mérite pleinement le statut d’espèce menacée en raison du changement climatique. Les chercheurs estiment que conférer à l'espèce une place sur la liste des espèces en danger de disparition pourrait à la fois protéger cet animal emblématique et créer un précédent en matière de protection d'autres espèces également touchées par le changement climatique.

"Quand une espèce est en péril à cause d'un facteur, en l'occurrence le changement climatique, elle peut être aidée, parfois grandement, par l'amélioration d'autres facteurs", a déclaré Caswell dans son communiqué. "C'est pourquoi la Loi sur les espèces en voie de disparition est conçue pour protéger une espèce en voie de disparition de plusieurs manières - exploitation, habitat, perturbation, etc. - même si ces facteurs ne sont pas la cause de sa situation actuelle."

Par exemple, classer le manchot empereur en danger pourrait améliorer les pratiques de pêche des navires américains dans l’océan Austral et donner une impulsion à la réduction des émissions de dioxyde de carbone de gaz à effet de serre à travers le monde, a expliqué Jenouvrier.

Les chercheurs ont également souligné que la mer de Ross, au sud de l'Antarctique, serait le dernier endroit touché par le changement climatique et que les stratégies de gestion de la conservation des manchots empereurs devraient être ciblées.

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