Pourquoi Les Oiseaux N'Ont Pas De Dents

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L'ancêtre commun de tous les oiseaux vivants arborait jadis un sourire à pleines dents, ses dents couvertes d'émail, rapporte une nouvelle étude sur l'évolution des oiseaux.

Les oiseaux - comme les fourmiliers, les baleines et les tortues - n'ont pas de dents. Mais cela n'a pas toujours été le cas. Une nouvelle étude révèle que l'ancêtre commun de tous les oiseaux vivants portait un ensemble de blancs nacrés il y a 116 millions d'années.

Dans cette étude, les chercheurs ont examiné les restes mutés de gènes de dents chez les oiseaux modernes afin de déterminer à quel moment ces derniers développaient un "édentisme" - une absence de dents. Les oiseaux anciens n'ont laissé que des traces fossiles fragmentées, mais l'étude des gènes des oiseaux modernes peut aider à clarifier la façon dont la lignée des oiseaux a changé au fil du temps.

"L'ADN de la crypte est un outil puissant pour révéler les secrets de l'histoire de l'évolution", a déclaré Mark Springer, professeur de biologie à l'Université de Californie à Riverside et l'un des principaux chercheurs de l'étude, dans un communiqué.

Les oiseaux modernes ont un bec incurvé et un tube digestif généreux qui les aide à moudre et à transformer les aliments. Mais la découverte de l'oiseau fossile de 1861 Archéoptéryx en Allemagne a suggéré que les oiseaux descendaient d'ancêtres à reptiles dentés, a déclaré Springer. Et les scientifiques savent maintenant que les oiseaux ont évolué à partir de dinosaures théropodes, bêtes carnivores telles que Tyrannosaurus rex, qui avait la bouche pleine de dents acérées.

Un fossile d'archaeopteryx découvert en Allemagne

Un fossile d'archaeopteryx découvert en Allemagne

Crédit: Humboldt Museum für Naturkunde Berlin

Mais personne ne savait exactement ce qui était arrivé aux dents dans l'évolution de ces animaux à partir de ce jour. "L'histoire de la perte de dents chez les oiseaux modernes est restée insaisissable depuis plus de 150 ans", a déclaré Springer. [8 aliments pour des dents saines]

Dans la nouvelle étude, les chercheurs se sont demandé si la lignée des oiseaux avait perdu ses dents en un seul événement, ce qui signifie que l'ancêtre commun de tous les oiseaux n'avait pas de dents, ou si l'édentulisme se produisait de manière indépendante chez différentes lignées d'oiseaux au cours de l'histoire, ont indiqué les chercheurs.

Pour le savoir, ils ont étudié les gènes qui régissent la production de dents. Chez les vertébrés, la formation des dents implique six gènes essentiels à la formation de l'émail (tissu dur recouvrant les dents) et de la dentine (substance calcifiée située en dessous).

Les chercheurs ont recherché des mutations susceptibles d'inactiver ces six gènes dans les génomes de 48 espèces d'oiseaux, qui représentent presque tous les ordres d'oiseaux vivants. Une mutation des gènes liés à la dentine et à l'émail, partagée entre des espèces d'oiseaux, indiquerait que leur ancêtre commun a perdu la capacité de former des dents, ont déclaré les chercheurs.

Ils ont constaté que toutes les espèces d'oiseaux présentaient les mêmes mutations dans les gènes liés à la dentine et à l'émail.

"La présence de plusieurs mutations inactivantes communes à toutes les 48 espèces d'oiseaux suggère que l'enveloppe externe de l'émail des dents a été perdue il y a environ 116 millions d'années", a déclaré Springer.

Les chercheurs ont également découvert des mutations dans les gènes de l'émail et de la dentine d'autres vertébrés dépourvus de dents ou d'émail, notamment des tortues, des tatous, des paresseux, des aardvarks et des pangolins, qui ressemblent à des fourmiliers squameux.

Le parent le plus proche des reptiles modernes vivants parmi les oiseaux est l'alligator, a déclaré Springer. "Les six gènes sont fonctionnels dans l'alligator américain", a déclaré Springer.

Cette découverte dentaire est l’une des nombreuses conclusions d’un effort scientifique à grande échelle visant à étudier l’évolution des oiseaux. Les résultats de cet effort ont été publiés aujourd'hui (12 décembre) dans la revue Science et dans plusieurs autres revues.

Suivez Laura Geggel sur Twitter @LauraGeggel. Suivez WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook. Article original sur WordsSideKick.com.


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