Les Tibétains Prospèrent Aux Hautes Altitudes Grâce À Un Cousin De Néandertal

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Des chercheurs ont indiqué que des mutations génétiques issues d'une lignée humaine éteinte appelée les denisovans aident les tibétains et les sherpas à vivre à haute altitude.

Les chercheurs disent que des mutations génétiques d'une lignée humaine éteinte aident les Tibétains et les Sherpas à vivre à haute altitude.

Les nouvelles découvertes ajoutent aux preuves croissantes que le métissage avec d'autres lignées humaines a fourni des variations génétiques qui ont aidé les humains modernes à s'adapter à leur propagation à travers le monde.

Lorsque les humains modernes ont émigré d'Afrique, ils ont dû s'adapter à de nombreux nouveaux environnements. Une adaptation notable a été celle des Tibétains s’adaptant à l’air mince du plateau tibétain, qui, à environ 4 km d’altitude, présente une teneur en oxygène de seulement 60% de celle de l’air au niveau de la mer. Par exemple, lorsqu'elles se trouvent en haute altitude, les femmes qui viennent de basse altitude ont généralement des problèmes d'accouchement, tels que la prééclampsie, qui est une hypertension potentiellement dangereuse pendant la grossesse. [High & Dry: Images de l'Himalaya et du plateau tibétain]

"Les Tibétains ont un très bon exemple d'adaptation humaine à un nouvel environnement", a déclaré le coauteur de l'étude, Rasmus Nielsen, généticien spécialiste de la population et de l'évolution à l'Université de Californie à Berkeley.

Des études récentes ont révélé comment les Tibétains s’adaptaient aux hautes altitudes - un ensemble de mutations du gène EPAS1, qui influe sur les taux d’hémoglobine, la protéine présente dans le sang qui transporte l’oxygène dans le corps. Bien que la plupart des gens connaissent une augmentation du taux d'hémoglobine à haute altitude, les Tibétains n'augmentent leur niveau d'hémoglobine que de manière limitée - une trop grande quantité d'hémoglobine dans le sang peut accroître le risque de maladie cardiaque.

L'air raréfié du plateau tibétain, situé à 4 km d'altitude, ne contient que 60% de l'oxygène trouvé au niveau de la mer.

L'air raréfié du plateau tibétain, situé à 4 km d'altitude, ne contient que 60% de l'oxygène trouvé au niveau de la mer.

Crédit: NASA

Pour en savoir plus sur l'évolution humaine, Nielsen et ses collègues ont étudié comment les Tibétains auraient pu développer leur adaptation. Frustrement, les modèles informatiques de l'équipe de recherche n'ont pas pu expliquer au début comment les Tibétains ont évolué aussi rapidement qu'ils le semblaient.

Les scientifiques découvrent que les Tibétains ont apparemment hérité de ce modèle de mutations, ou haplotype, d’une lignée d’êtres humains disparue récemment découverte, connue sous le nom de Denisovans.

"S'adapter à un nouvel environnement peut prendre beaucoup de temps. Il a donc parfois été plus facile pour les ancêtres de l'homme moderne de détecter des mutations utiles provenant d'une autre lignée humaine adaptée à cet environnement, telle que celle des Denisovans", a confié Nielsen à WordsSideKick.com. "Cela soulève la possibilité qu'un tel processus ait pu se produire plusieurs fois dans l'évolution humaine."

Bien que les humains modernes soient la seule lignée humaine survivante, d'autres ont également marché sur la Terre. Parmi ceux-ci figuraient les Néandertaliens, les proches disparus les plus proches de l'homme moderne, et les Denisovans, dont les premières preuves ont été découvertes dans la grotte de Denisova, dans le sud de la Sibérie, en 2008.

Une analyse récente de l’ADN de fossiles de Denisovan a révélé que les ancêtres de l’homme moderne se sont apparemment croisés avec des Denisovans, dont l’empreinte génétique s’étendait de la Sibérie aux îles du Pacifique de l’Océanie. Environ 0,2% de l'ADN des Asiatiques et des Amérindiens de la partie continentale est d'origine Denisovan.

Les chercheurs ont recherché le modèle tibétain de mutations EPAS1 chez 26 populations humaines modernes différentes à travers le monde, ainsi que dans les génomes de Neanderthal et de Denisovan. Ils ont découvert que seuls les Denisovans possédaient également cet haplotype, de même qu'un faible pourcentage de Chinois Han. Cela suggère que les ancêtres des Tibétains ont hérité de ce modèle de mutations provenant de Denisovans ou de parents de Denisovans.

Les chercheurs suggèrent que ce schéma de mutations pourrait également exister dans d'autres populations asiatiques adaptées aux hautes altitudes. Ceux-ci incluent les Sherpas du Népal et certaines populations mongoles.

Bien que certains groupes humains modernes dans les îles du Pacifique possèdent plus d'ADN de Denisovan que de Tibétains, ces groupes ne possèdent pas le schéma de mutations EPAS1 observé chez les Tibétains. "Nous pensons que les humains modernes ont hérité de cet haplotype de Denisovans il y a longtemps, mais qu'il était plus utile aux Tibétains et qu'il se répandait dans leur population", a déclaré Nielsen. "Dans les groupes insulaires du Pacifique tels que les Mélanésiens, cet haplotype n'était probablement pas aussi utile et n'a donc pas été préservé au fil du temps."

Les scientifiques ont mis en garde que ces découvertes ne suggèrent pas que les Tibétains ont hérité de ces gènes de créatures mythiques connues sous le nom de yetis, ni que les Denisovans sont des yétis. "Il y a déjà eu des spéculations selon lesquelles les Denisovans seraient des internautes sur Internet", a déclaré Nielsen.

Nielsen et ses collègues ont détaillé leurs conclusions dans le numéro du 3 juillet de la revue Nature.

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