Le Mystère De La Baleine 'Licorne' Résolu

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Ce n'est pas magique, mais cela les aide à trouver du poisson.

Pendant des centaines d'années, l'objectif de la défense sur le narval, ou "baleine", a déconcerté les scientifiques et les anciens Inuits. C'est un mystère de l'évolution qui défie nombre des principes connus des dents de mammifère.

Une nouvelle étude suggère que les baleines utilisent leurs défenses pour déterminer la salinité de l'eau et chercher de la nourriture. Et les hommes peuvent les frotter pour des sensations encore inconnues.

Les narvals mesurent entre 13 et 15 pieds et pèsent entre 2 200 et 3 500 livres. Beaucoup ont une dent ou une défense de huit pieds de long émergeant du côté gauche de la mâchoire supérieure. La spirale unique de la dent, son degré d'asymétrie sur le côté gauche et sa distribution étrange parmi la plupart des hommes et certaines femmes sont toutes des expressions uniques des dents chez les mammifères.

Après quatre voyages dans l'Extrême-Arctique canadien pour étudier ces baleines, Martin Nweeia de la faculté de médecine dentaire de Harvard a découvert que la dent du narval, bien qu'apparemment rigide et dure, possède des capacités de détection remarquables. Avec dix millions de minuscules connexions nerveuses allant du nerf central de la défense à sa surface extérieure, il s’agit d’une membrane à la surface extrêmement sensible qui peut détecter les changements de température de l’eau, de pression et de gradients de particules.

Aide à la survie

Parce que ces baleines peuvent détecter des gradients de particules dans l'eau, elles peuvent en discerner la salinité, ce qui pourrait les aider à survivre dans leur environnement de glace arctique. Ils peuvent également détecter les particules d'eau qui font penser aux poissons qui composent leur régime alimentaire.

Il n'y a pas de comparaison connue dans la nature et certainement pas plus unique en termes de forme de dent, d'expression et d'adaptation fonctionnelle.

"Pourquoi une défense défierait-elle les règles du développement normal en exprimant des millions de voies sensorielles reliant son système nerveux à l'environnement arctique glacial?" Dit Nweeia. "Une telle découverte surprend et surprend même tous ceux qui l'ont découverte."

Dans le passé, les scientifiques ont présenté de nombreuses théories pour expliquer le but et la fonction de la dent, bien qu'aucune d'entre elles n'ait été acceptée comme définitive. L'une des plus courantes est que la dent est utilisée pour manifester l'agressivité entre hommes, qui s'affrontent pour des raisons de hiérarchie sociale. Une autre est que la dent est une caractéristique sexuelle secondaire, comme les plumes de paon ou la crinière de lion.

Plus à apprendre

Les résultats suggèrent une nouvelle direction de l'investigation scientifique. La défense est également sensible au toucher et les narvals sont connus pour leur comportement de "défense" lorsque les mâles se frottent les défenses les unes aux autres. En raison de la capacité sensorielle tactile de la surface de la défense, les baleines ressentent probablement une sensation unique.

"Maintenant que nous connaissons les capacités sensorielles de la défense, nous pouvons concevoir de nouvelles expériences pour décrire certains des comportements uniques et inexpliqués de cette baleine insaisissable et extraordinaire", a déclaré Nweeia.

En raison de leur structure physique, les défenses sont à la fois fortes et flexibles: une défense de 8 pieds de long peut céder un pied dans n'importe quelle direction sans se briser. Pour cette raison, les chercheurs étudient actuellement les défenses de narval afin de mieux comprendre comment améliorer les matériaux dentaires restaurateurs.

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