Les Crabes Royaux Arrivent En Antarctique, Avec Des Griffes Pour La Biodiversité

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Les crabes royaux vivant sur le talus continental de l'antarctique pourraient se rapprocher de la côte au cours des prochaines décennies, à mesure que la température de l'eau augmentera. Une fois là-bas, ils pourraient faire des ravages dans la vie marine indigène.

Le crabe royal pourrait bientôt s'emparer d'un tout nouveau royaume et il doit remercier le réchauffement climatique pour sa conquête.

Les crabes royaux vivent sur les fonds marins du monde entier (peut-être avec la plus grande renommée au large des côtes de l'Alaska), mais les scientifiques ignoraient que ces grands crustacés s'étaient aventurés jusque récemment dans les eaux glacées de l'Antarctique. Et maintenant que les grands crustacés sont arrivés, ils pourraient sérieusement perturber l'écosystème marin en plein essor au large de l'Antarctique, selon une nouvelle étude.

À l'heure actuelle, les crabes royaux habitent la pente du plateau continental de l'Antarctique (le point où les eaux peu profondes du plateau continental cèdent le passage à la mer profonde). Les crabes ne se sont pas encore rendus sur l'étendue plate du plateau, car l'eau y est un peu trop froide, a déclaré Richard Aronson, chef du département des études biologiques du Florida Institute of Technology et auteur principal de la nouvelle étude sur le crabe royal en plein essor de l'Antarctique. [Voir les images de crabes royaux et d'une autre vie sur le fond de la mer antarctique]

Mais les eaux de l'Antarctique se réchauffent, a déclaré Aronson à WordsSideKick.com. Au cours des prochaines décennies, la mer glaciale du continent se sera suffisamment réchauffée (d'environ 1,8 degrés Fahrenheit, ou 1 degré Celsius) pour permettre à ces crabes géants de grimper sur le plateau et de commencer à engloutir les échinodermes (un groupe comprenant étoiles et les oursins) et les mollusques (comme les palourdes et les moules) qui y vivent.

"C’est ce qui nous inquiète: s’ils montent sur le plateau continental, ils réduiront sans doute les populations qui vivent isolées de ce genre de prédateurs depuis très longtemps", a déclaré Aronson. Les archives fossiles suggèrent que les créatures marines de l'Antarctique n'ont pas eu à faire face à des prédateurs qui écrasent leurs coquilles, tels que les crabes, depuis des dizaines de millions d'années, a-t-il ajouté.

L'introduction de crabes royaux sur la côte antarctique pourrait également entraîner une légère hausse du nombre de prédateurs carnivores de la région, a souligné M. Aronson. La légine antarctique pourrait venir manger des crabes et certaines espèces de phoques (phoques du sud, éléphants de mer, phoques mangeurs de crabe) pourraient également être attirées par les grands crustacés.

D'une certaine manière, ces prédateurs vont "moderniser" la communauté marine de l'Antarctique, a déclaré Aronson, qui a souligné que le fond des océans au large des côtes du continent ne ressemble à aucun autre fonds sur la Terre aujourd'hui. Au lieu de cela, il semblerait que la plupart des fonds marins l'aient fait il y a environ 40 millions d'années, avant l'arrivée des "prédateurs modernes qui bougent vite et qui écrasent les os, comme les poissons et les crabes", a-t-il ajouté.

Et les températures de l'eau plus élevées causées par le changement climatique ne rendront pas seulement l'environnement marin de l'Antarctique plus moderne, elles rendront également cet écosystème moins unique. Avec l'introduction du crabe royal et de ses prédateurs, le plateau continental au large de l'Antarctique ressemblera beaucoup plus aux plateaux continentaux situés aux basses latitudes (plus au nord), selon les chercheurs de l'étude. [L'Antarctique et 7 autres endroits menacés d'extinction dans le monde]

Cela pourrait ne pas sembler être une perspective aussi horrible (est-ce vraiment important si deux fonds marins se ressemblent?), Mais pour des biologistes comme Aronson, l'homogénéisation des fonds marins du monde n'est pas un sujet superflu. La variation et les "différences colorées" qui sont en train d'être exterminées par le changement climatique et l'introduction d'espèces envahissantes dans des environnements non indigènes constituent un réel problème sur terre et en mer, a déclaré M. Aronson.

"Concrètement, l’un des risques est la perte potentielle de produits pharmaceutiques en mer dont nous n’avons pas connaissance. C’est un argument similaire à celui avancé pour les forêts tropicales. Il se trouve qu’il existe de nombreux animaux dans l’Antarctique qui possèdent ces composés ceux qui pourraient avoir une valeur pharmaceutique ", a déclaré Aronson.

Par exemple, des chercheurs (dont l’un des co-auteurs de l’étude, James McClintock, professeur de biologie à l’Université de l’Alabama) étudient actuellement une infiltration d’animaux provenant de l’Antarctique qui montre une activité anti-mélanome. Ces petites créatures marines pourraient potentiellement jouer un rôle dans la mise au point de médicaments anticancéreux permettant de sauver des vies, a déclaré Aronson.

Mais les raisons de vouloir préserver la biodiversité marine de l'Antarctique vont au-delà du développement de nouveaux médicaments, selon Aronson, qui a déclaré avoir tendance à penser à la perte de biodiversité en termes éthiques et esthétiques.

"Je pense que beaucoup d'entre nous pensent qu'il faut être des intendants responsables de la planète", a-t-il déclaré. "L'Antarctique est inhabituel. C'est un endroit qui enflamme l'imagination. Jeter ça, pour moi, est une chose terrible."

La nouvelle étude réalisée par Aronson et ses collègues a été financée en partie par la National Science Foundation et a été publiée hier (28 septembre) dans la revue Proceedings de la National Academy of Sciences.

Suivez Elizabeth Palermo @techEpalermo. Suivez WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook. Article original sur WordsSideKick.com.


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