Cuisine Et Cognition: Comment Les Humains Sont Devenus Si Intelligents

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Le métabolisme cérébral, éventuellement stimulé par une cuisson précoce, peut être le facteur principal de notre intelligence.

Après deux formidables poussées de croissance - l'une de taille, suivie d'une encore plus importante en capacités cognitives - le cerveau humain ressemble maintenant beaucoup à un adolescent.

Il consomme d'énormes quantités de calories, est plutôt capricieux et, lorsqu'il est parfaitement maîtrisé, il fait preuve d'une incroyable prouesse. De nouvelles recherches suggèrent que le métabolisme effréné du cerveau, éventuellement stimulé par l'invention de la cuisine par l'homme primitif, pourrait être le principal facteur à l'origine de notre saut cognitif le plus critique.

Il y a environ 2 millions d'années, le cerveau humain a rapidement augmenté sa masse jusqu'à atteindre le double de celui des autres cerveaux de primates.

"Cela est dû au fait que nous avons commencé à manger de meilleurs aliments, par exemple à manger plus de viande", a déclaré le chercheur Philipp Khaitovich du Partner Institute for Computational Biology à Shanghai.

Mais l'augmentation de la taille, a poursuivi Khaitovich, "n'a pas rendu les humains aussi intelligents qu'ils le sont aujourd'hui".

Le début de quart

Pendant longtemps, nous étions plutôt stupides. Les humains ont peu fait mais ont fabriqué "les mêmes outils de pierre très ennuyeux pendant près de 2 millions d'années", a-t-il déclaré. Puis, il y a seulement 150 000 ans, un autre type de poussée s'est produit: nos gros cerveaux sont soudainement devenus intelligents. Nous avons commencé à innover. Nous avons essayé différents matériaux, tels que l'os, et avons inventé de nombreux nouveaux outils, notamment des aiguilles pour le perlage. Répondant vraisemblablement à nos premières pensées abstraites, nous avons commencé à créer de l'art et peut-être même une religion.

Pour comprendre la cause de la poussée cognitive, Khaitovich et ses collègues ont examiné les processus chimiques cérébraux connus pour avoir changé au cours des 200 000 dernières années. En comparant les singes et les humains, ils ont découvert que les différences les plus robustes concernaient les processus impliqués dans le métabolisme énergétique.

La découverte suggère que l'accès accru aux calories a stimulé nos progrès cognitifs, a déclaré Khaitovich, ajoutant avec précaution que les affirmations définitives de causalité étaient prématurées.

La recherche est détaillée dans le numéro d'août 2008 de Biologie du génome.

Les calories supplémentaires ne proviennent peut-être pas de plus de nourriture, mais plutôt de l'émergence de "Iron Chefs" préhistoriques; les premiers foyers sont également apparus il y a environ 200 000 ans.

Chez la plupart des animaux, les intestins ont besoin de beaucoup d'énergie pour se nourrir de sources alimentaires. Mais la cuisson, en décomposant les fibres et en rendant les nutriments plus facilement disponibles, est un moyen de transformer les aliments en dehors du corps. Manger (principalement) des plats cuisinés aurait réduit les besoins en énergie de nos systèmes de digestion, a expliqué Khaitovich, libérant ainsi des calories pour notre cerveau.

Au lieu de devenir encore plus gros (ce qui aurait rendu la naissance encore plus problématique), le cerveau humain a probablement utilisé les calories supplémentaires pour graisser les rouages ​​de son fonctionnement interne.

Question de digestion

Aujourd'hui, les humains ont un système digestif relativement petit et brûlent entre 20 et 25% de leurs calories. À titre de comparaison, les cerveaux d'autres vertébrés n'utilisent que 2% de l'apport calorique de l'animal.

Cela signifie-t-il le renouvellement de nos abonnements à bon appétit va rendre notre cerveau plus efficace? Non, mais nous devrions probablement éviter de plonger dans le mouvement des aliments crus. Selon Khaitovich, les adeptes dévoués se retrouvent "avec de très graves problèmes de santé".

Les scientifiques se demandent si notre poussée cognitive est arrivée trop vite. Certains de nos problèmes de santé mentale les plus courants, allant de la dépression et du trouble bipolaire à l'autisme et à la schizophrénie, peuvent être des sous-produits des changements métaboliques survenus dans un "clin d'œil évolutif", a déclaré Khaitovich.

Alors que d'autres théories sur la poussée cognitive du cerveau n'ont pas été exclues (l'une concerne l'introduction du poisson dans le régime alimentaire humain), la découverte nous éclaire sur ce qui nous a rendus, comme l'a dit Khaitovich, "si étrange par rapport aux autres animaux".

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